William Kelly

William Kelly (1811-1888), amerikanischer Eisenhersteller, erfand eine Methode zur Herstellung von billigem Stahl, die das bekanntere und erfolgreichere Bessemer-Verfahren vorwegnahm.

William Kelly wurde in Pittsburgh, Pennsylvania, als Sohn eines wohlhabenden Landbesitzers geboren. Nachdem William in den allgemeinen Schulen der Stadt unterrichtet worden war, stieg er in den Trockenwarenhandel ein. Mit 35 Jahren war er Senior Partner in der Firma McShane & Kelly. Während einer Geschäftsreise nach Nashville, Tennessee, lernte er Mildred Gracy kennen und lieben. Sie stammte aus der Stadt Eddyville im US-Bundesstaat Kentucky, die er oft besuchte, und kaufte schließlich einige nahe gelegene Eisengebiete und einen Ofen. Nach ihrer Heirat ließ er sich als Eisenhersteller nieder.

Zu diesem Zeitpunkt wurde Eisen in drei Formen verkauft, die sich jeweils durch die im Eisen vorhandene Kohlenstoffmenge auszeichneten. Gusseisen hatte den höchsten Kohlenstoffgehalt. Ein Teil des Gusseisens wurde in Schmieden in Schmiedeeisen umgewandelt, das keinen Kohlenstoff enthielt. Zwischenprodukt war Stahl, der die stärkste Form war. Stahl wurde hergestellt, indem Eisen langsam auf hohe Temperaturen erhitzt wurde; Dies war ein teures Verfahren und wurde daher wenig genutzt.

Ab 1847 führte Kelly eine Reihe von Experimenten durch, um Brennstoffkosten in seinem Ofen einzusparen. Er entdeckte, dass ein Luftstoß die Temperatur des geschmolzenen Gusseisens erhöhen würde, da die Kohlenstoffverunreinigung als Brennstoff fungierte. Kelly hoffte, durch diesen Prozess Brennstoff sparen zu können, und zwischen 1851 und 1856 baute er eine Reihe von Versuchsöfen im Wald hinter seiner Anlage. Die Arbeit wurde im Geheimen erledigt, weil er befürchtete, dass die Kunden dem durch das neue Verfahren hergestellten Metall nicht vertrauen würden. 1856 erfuhr er, dass Henry Bessemer, der in England arbeitete, ein ähnliches Verfahren patentiert hatte und dass in den Vereinigten Staaten ein Patent angemeldet wurde. Obwohl Bessemer versuchte, Stahl herzustellen (anstatt Kraftstoff zu sparen) und seine Methode als erfolgreich erwiesen hatte (was Kelly nicht getan hatte), lehnte Kelly Bessemers Patentanmeldung ab und enthüllte seine eigenen Experimente. 1857 wurde ihm ein Patent für sein Verfahren erteilt.

Obwohl Kelly ein weiteres Experiment durchführte, wurde sein Verfahren nie erfolgreich angewendet. 1861 fusionierte er mit der Firma, die die Bessemer-Interessen vertrat. Die Kelly-Interessen erhielten drei Zehntel der Aktien der neuen Firma, und die Bessemer nahmen sieben Zehntel. Kelly war nicht direkt an diesen späteren kommerziellen Aktivitäten beteiligt, sondern lebte bis zu seinem Tod im Jahr 1888 in Louisville, Kentucky, in einem ruhigen Ruhestand.

Weiterführende Literatur

Die Standardbiographie von Kelly, John Newton Boucher, William Kelly: Eine wahre Geschichte des sogenannten Bessemer-Prozesses (1924) ist nicht ganz zuverlässig. Es sollte mit Philip W. Bishop, "Die Anfänge des billigen Stahls", in United States National ergänzt werden Museum, Bulletin 218 (1959). □