Weltraumrennen

Während des Zweiten Weltkriegs (1939–1945) entwickelte Deutschland die weltweit ersten Langstreckenlenkflugkörper, die Sprengköpfe in englische Städte abfeuerten. Nach der Niederlage Deutschlands und dem Ende des Krieges rekrutierten die USA deutsche Raketenwissenschaftler, darunter Wernher von Braun (1912–1977), um das US-Raketenprogramm zu starten. Die Vereinigten Staaten und Russland waren in eine intensive militärische globale Rivalität verwickelt, den Kalten Krieg. Das daraus resultierende Wettrüsten zwischen den beiden "Supermächten" beinhaltete die Entwicklung und Bevorratung von thermonuklearen Waffen und Interkontinentalraketen.

Unter Aufsicht der US Air Force begannen Anfang der 1950er Jahre Raketentests in Floridas Startanlagen in Cape Canaveral. Die Sowjetunion, von der bekannt ist, dass sie sich durch die Entwicklung großer Raketen auszeichnet, schockierte die Vereinigten Staaten jedoch, als sie als erste Nation einen Satelliten platzierte. Sputnik 1im Oktober 1957 im Orbit um die Erde. Ein zweiter russischer Satellit ging im folgenden Monat mit einem Hund hoch. Plötzlich war das "Weltraumrennen" eröffnet und die Vereinigten Staaten beschleunigten verzweifelt ihr Weltraumprogramm erheblich. Die Amerikaner fühlten sich nicht nur anfällig für direkte Angriffe aus dem Ausland, sondern der Anspruch der USA auf wissenschaftliche Überlegenheit wurde erschüttert.

Die Vereinigten Staaten versuchten im Dezember 1957 einen Satellitenstart in der Umlaufbahn, aber die Vanguard-Rakete explodierte beim Abheben peinlich. Der folgende Monat Explorer 1 erfolgreich in die Umlaufbahn gesprengt. In den 1950er Jahren konzentrierten sich die USA und Russland zunehmend auf bemannte Raumfahrt. Die Vereinigten Staaten haben das Projekt Mercury-Programm mit ihren ursprünglichen sieben Astronauten ins Leben gerufen, einer ausgewählten Gruppe gewagter Luftwaffen-Testpiloten. Um das zivile Raumfahrtprogramm zu überwachen, schuf der Kongress im Oktober 1958 die Nationale Luft- und Raumfahrtbehörde (NASA), die die Kontrolle vom Militär übernahm.

Im April 1961 schlug ein zweiter Ruck durch die Vereinigten Staaten, als Russland den ersten Menschen, Yury Gagarin (1934–1968), in eine Umlaufbahn um die Erde brachte. Die Vereinigten Staaten reagierten am 5. Mai 1961, als Alan Shephard (1923–) der erste Amerikaner im Weltraum wurde, der die etwas unzuverlässige Redstone-Rakete in eine suborbitische Flugbahn fuhr.

Präsident John F. Kennedy (1961–1963) erklärte am 25. Mai 1961 das nationale Ziel, einen Astronauten bis zum Ende des Jahrzehnts auf dem Mond zu landen und ihn sicher auf die Erde zurückzubringen. Die Äußerung überraschte sogar viele im Raumfahrtprogramm. Mit dem Mond als Ziellinie für das Weltraumrennen wurde ein eindeutig schwieriges Ziel öffentlich festgelegt.

Später im Jahr 1961 war John Glenn (1921–) der erste Amerikaner, der die Erde umkreiste. Vier weitere bemannte Mercury-Flüge wurden im März 1965 von Project Gemini gefolgt. Gemini führte in seiner kurzen Existenz zwei Raumkapseln, die ersten Weltraumspaziergänge, Docking-Übungen und längere Flugzeiten ein. Das Projekt Apollo, das Herzstück des US-Mondprogramms, folgte Ende 1966. Ein tragisches Kapselfeuer im Januar 1967 tötete die erste von drei Apollo-Astronauten-Besatzungen, als sie auf einer Rakete auf der Startrampe saßen. Bis Oktober 1968 fanden keine weiteren bemannten Raumflüge statt. Am Heiligabend 1968 sandte die erste Apollo-Mission, die den Mond umkreiste, spektakuläre Bilder auf die Erde zurück, die die Öffentlichkeit erneut in ihren Bann zogen. Bald darauf, am 20. Juli 1969, waren die Apollo 11-Astronauten Edwin "Buzz" Aldrin (1930–) und Neil Armstrong (1930–) die ersten Menschen, die auf dem Mond wandelten. Schätzungsweise eine halbe Milliarde Menschen auf der ganzen Welt sahen das Ereignis 240,000 Meilen entfernt im Live-Fernsehen. Das Weltraumrennen wurde gewonnen.

Fünf weitere Apollo-Missionen führten zu ausgedehnten Mondspaziergängen und dem Einsatz von Mondfahrzeugen. Die amerikanische Gesellschaft hatte sich jedoch seit der Kennedy-Erklärung von 1961 radikal verändert. Die Vereinigten Staaten befanden sich in einem äußerst kontroversen Auslandskrieg in Südostasien, und die innerstaatlichen Unruhen waren auf einem Höhepunkt. Städtische Unruhen rissen das nationale soziale Gefüge auseinander. Viele stellten die Milliarden von Dollar in Frage, die für ein Programm von umstrittenem wissenschaftlichem Wert ausgegeben wurden, als es zu Hause so dringende soziale Probleme gab. Nach der Apollo 17-Mission im Dezember 1972 endete das Programm abrupt, als die Finanzierung gekürzt wurde und drei weitere geplante Apollo-Missionen abgesagt wurden. Nach dem Weltraumrennen wandte sich das US-Raumfahrtprogramm der unbemannten Erforschung, dem Space-Shuttle-Programm und sogar der Zusammenarbeit mit Russland zu Ich Raumstationsprogramm und andere verwandte Projekte.

Die Bemühungen der Vereinigten Staaten im Weltraumrennen gelten als eine der größten nationalen Friedensbemühungen in der Geschichte, an denen Regierung, Militär, Wissenschaft und Industrie beteiligt sind. 1966 machte das Raumbudget von 6 Milliarden US-Dollar mehr als vier Prozent des gesamten Bundeshaushalts aus und überstieg die Ausgaben für Wohnen und Gemeindeentwicklung. Allein das Apollo-Programm kostete über 25 Milliarden US-Dollar. In seiner Blütezeit waren über 400,000 Menschen beschäftigt. Da die Öffentlichkeitsarbeit eine wichtige Facette des Weltraumrennens war, wurden die Astronauten zu öffentlichen Helden von fast mythologischen Ausmaßen.

Die Errungenschaften des Weltraumrennens waren jedoch weitgehend politisch. Geologische Forschungsziele wurden mit den gesammelten 841 Pfund Mondgestein nur teilweise erreicht. Die begrenzten wissenschaftlichen Vorteile gingen größtenteils auf den medizinischen Bereich zurück, mit Fortschritten in der digitalen Bildgebung, biomedizinischen Telemetrietechniken und anderen technologischen Entwicklungen. Insgesamt war jedoch innerhalb eines Jahrzehnts eine erstaunliche technologische Leistung mit enormen politischen und wirtschaftlichen Verpflichtungen erreicht worden.