Thomas Oktave Murdoch Sopwith

Während eines langen Lebens war der britische Luftfahrtindustrielle Sir Thomas Octave Murdoch Sopwith (1888-1989) Rennfahrer, Segler, Geschwindigkeitsrekordhalter, Ballonfahrer, Pionierpilot und Ingenieur.

Thomas Sopwith wurde am 18. Januar 1888 in eine Familie geboren, die sich seit mehreren Generationen in Ingenieurwesen und Wirtschaft auszeichnet. Als achtes Kind und erster Junge wurde er Thomas Octave Murdoch Sopwith genannt. Was er 1913 begann, wurde in der Nachkriegszeit zur Hälfte der britischen Luft- und Raumfahrtindustrie. Er vermied jedoch sein ganzes Leben lang öffentliche Bekanntheit.

Sopwith zeichnete sich in den Privatschulen, die er als Sohn einer einigermaßen wohlhabenden Familie besuchte, nicht akademisch aus. Noch in jungen Jahren verlor er seinen Vater bei einem Jagdunfall. Er studierte Ingenieurwissenschaften und seine älteren Schwestern begannen, gute Ehen für sich zu schließen. Obwohl er nicht reich war, erbte er ein Einkommen und die unerschütterliche Unterstützung seiner Schwestern. Mit einem Freund begann der siebzehnjährige Thomas ein Geschäft im Automobilhandel, das sich bald zu einem erfolgreichen Rolls-Royce-Händler entwickelte. Es war das erste Mal, dass sich im Geschäftsleben eine bemerkenswerte Richtigkeit des Urteils herausstellte.

Er genoss Motorsport, Schnellboote und Segelyachten sowie Ballonfahrten, die dann stilvoll waren und ihn mit prominenten Leuten in Kontakt brachten. Als er im Sommer 1910 an Bord seiner Yacht nach Hause zurückkehrte, stellte er fest, dass sich in der Nähe ein Flugzeug befand. Er nahm eine Fahrt in die Höhe und fing sofort, wie er sagte, den "fliegenden Käfer" auf.

Der "fliegende Käfer" führt zum Kamel

Nach zu wenig Unterricht kaufte er ein primitives Flugzeug und versuchte zu fliegen. Seine anschließende Bruchlandung war nicht ungewöhnlich. Bald besaß er das 31. Fliegerzertifikat Großbritanniens und ein teures Hobby. Um die Ausgaben wieder hereinzuholen, bestand eine Lösung darin, einen Teil des einfachen Geldes zu gewinnen, das dann als Preise angeboten wurde. Schnell gewann er mehrere Distanzpreise. Im folgenden Jahr, 1911, machte er eine erfolgreiche amerikanische Tournee.

Mit seinen Gewinnen gründete er sein erstes Luftfahrtgeschäft, eine Flugschule. Zu seinen wichtigen, gut platzierten Schülern gehörte Major Hugh Trenchard, später "Vater der Royal Air Force" (RAF). Das Fehlen eines guten Flugzeugs veranlasste Sopwith jedoch, sein eigenes zu bauen. Er verkaufte sie relativ erfolgreich auf dem kleinen Vorkriegsmarkt und gewann 1914 die Schneider Trophy. Auf die Forderung des Ersten Weltkriegs war jedoch niemand vorbereitet. Thomas Sopwith hatte seine Karriere als Pilot fast abgeschlossen, aber gerade sein Leben als Flugzeugingenieur und Industrieller begonnen. Sein Unternehmen stieg von zehn auf mehrere tausend Mitarbeiter. Trotz des enormen und störenden Wachstums schuf er eine Reihe neuer Flugzeuge, von denen das bemerkenswerte Kamel das berühmteste war. Bis Ende 1918 wurden 18,000 Sopwith-Flugzeuge gebaut.

Der Waffenstillstand brachte eine Depression mit sich, und Friedenszeiten boten keinen Ausgleich für den Einsatz von Flugzeugen. Er zahlte Gläubiger aus und liquidierte die Firma Sopwith. Nach dem Piloten Harry G. Hawker gründete er eine neue kleine Firma, die Motorräder unter dem Namen Hawker baute. Als sich die Luftfahrt erholte, wurde Sopwith ein Vorsitzender hinter den Kulissen eines erfolgreichen Industrieimperiums.

Der Hurrikan im Zweiten Weltkrieg

Die Hawker Aircraft Company war Mitte der 1920er Jahre mit mehreren Metalldoppeldeckern erfolgreich. Moderne Eindecker-Designs wurden jedoch zurückgewiesen. Das Unternehmen wurde zu einem immer erfolgreicheren Exporteur, während es die RAF mit einem Großteil seines Inventars versorgte. Sopwith erweiterte seine Luftfahrtbestände in den 1930er Jahren enorm, indem er Avro, Armstrong Whitworth und andere große Firmen kaufte. Akquisitionen dieser Größe seien die beängstigendsten Momente seiner Karriere. Fast ebenso mutig war seine nächste Entscheidung. Er erkannte die Unvermeidlichkeit des Krieges und begann mit dem Bau eines neuen Eindeckerjägers ohne Regierungsverordnung. Im Zweiten Weltkrieg halfen die zusätzlichen Monate der Produktion von Hurricane-Jägern, England zu retten. Seine Fabriken in Kriegszeiten produzierten auch Flugzeuge von anhaltendem Ruhm, darunter die besten Bomber Großbritanniens, die Lancaster, und den ersten Düsenjäger der Alliierten, den Meteor.

Wie immer blieb Sopwith im Hintergrund und lenkte die Aufmerksamkeit auf die Manager seiner Industriekonzerne. Selbst als Vorsitzender sprach er wenig, es sei denn, es war notwendig, aber hinter den Kulissen neigten sein Einfluss und seine Fragen dazu, die Angelegenheit zu regeln. Er war bekannt für seine charmante Art und konnte sehr überzeugend sein. Alle bewunderten seine Fähigkeit, die fähigsten Manager auszuwählen und ihnen die Kontrolle über einzelne Unternehmen zu übertragen. Er beschrieb seine geschäftlichen Erfolge und so viele Bereiche immer als "reines Glück".

Sopwith war in der Öffentlichkeit als Segler bekannt. 1913 hielt er den Geschwindigkeitsrekord für Motorboote bei 55 Meilen pro Stunde. 1934 wollte er den America's Cup für Großbritannien gewinnen, verlor jedoch in einer fragwürdigen Entscheidung. Als er es 1937 erneut versuchte, wurde er ziemlich geschlagen. Er bewegte sich seit langem in den höchsten sozialen Kreisen, nachdem er 1914 Beatrix Hore-Ruthven vom irischen Adel geheiratet hatte. Nach ihrem Tod heiratete er 1932 Phyllis Brodie und hatte einen Sohn, Thomas Edward.

Noch ein Krieg, noch ein Kampfflugzeug

Nach "Englands schönster Stunde" waren die Nachkriegsjahre eine Enttäuschung. Die britische Luftfahrt litt besonders darunter. Regierungsentscheidungen verletzten die heimische Industrie, die auch unter zu vielen kleinen Firmen litt. In den 1960er Jahren befahl die Regierung den Zusammenschluss der Unternehmen. Seine Unternehmen, genannt Hawker Siddeley Group, hatten einige der besten Nachkriegskämpfer und Bomber geschaffen und sogar den "Jump-Jet", einen völlig neuen Flugzeugtyp. Im Falklandinseln-Krieg 1982 spielte der Harrier-Sprungjet, ein einsitziger V / STOL (vertikaler / kurzer Start und Landung), eine wichtige Rolle bei der Niederlage Großbritanniens gegen Argentinien. Dennoch fehlte den britischen Firmen individuell die nötige Tiefe, um mit Amerika zu konkurrieren, und sie hatten mehr als ihren Anteil an Problemen, einschließlich der Hawker Siddeley-Gruppe. Die konkurrierenden Fabriken von Sopwith schlossen sich mit Außenstehenden zu einem von zwei großen britischen Mähdreschern zusammen. Seine Gruppe war eine der größten der Welt mit einer Gesamtbeschäftigung von 130,000. Schließlich diktierte die Regierung ein einziges staatliches Luftfahrtunternehmen, und Hawker Siddeley wurde ein Nicht-Luftfahrtunternehmen. Bis 1963, mit 75 Jahren, war Sopwith als Vorsitzender in den Ruhestand getreten und hatte eine immer geringere Rolle übernommen.

Normalerweise beschäftigte er sich mit verschiedenen Interessen, schenkte der Arbeit jedoch nie ungeteilte Aufmerksamkeit und verteilte Jagd, Reisen und andere Ablenkungen. Ehrungen, Politik oder Ämter jeglicher Art spielten für ihn keine Rolle, obwohl er 1953 zum Ritter geschlagen wurde. Er starb am 27. Januar 1989.

Weiterführende Literatur

Bis fast zum Ende widersetzte sich Sopwith Biographen mit zwei bedeutenden Ausnahmen. Seine Jahre bis ungefähr 1920 werden in abgedeckt Sopwith - Der Mann und sein Flugzeug von Bruce Robertson (1970) und sein gesamtes Leben erschien in Pure Luck: Die autorisierte Biographie von Sir Thomas Sopwith, 1888-1989 von Alan Bramson (1990). Der Einfluss von Sopwith ist indirekt in den vielen Büchern über britische Flugzeuge zu sehen, aber die gemeinsamen biografischen Quellen sind schwach. □