Sibley, Hiram (1807-1888)

Telegraphenunternehmer

Hintergrund. Hiram Sibley, der Mann, der mehr als jede andere einzelne Figur ein nationales Telegraphennetz und ein Monopol miteinander verband. verbrachte seine Jugend und frühe Geschäftskarriere in einer Reihe von Maschinenbau- und Fertigungsunternehmen im Westen von Massachusetts und im Bundesstaat New York. Er wurde in North Adams, Massachusetts, geboren und besuchte dort die Dorfschule, bevor er in einem Schuhmacher arbeitete. Als junger Mann zog er in die Region Genesee Valley in New York und fand Arbeit als Maschinist in einer Baumwollfabrik, bis er eine eigene Maschinenwerkstatt eröffnete. Er betrieb auch ein Wollkardiergeschäft in der Region. Als er 1838 nach Rochester zog, hatte er ein solides Vermögen angehäuft, das er im Bank- und Immobilienwesen einsetzte. Es war eine Karriere, die ihn direkt in den Kontext der frühen industriellen Revolution in Neuengland am westlichen Rand stellte. Sibley war erst mit zweiundvierzig Jahren im Telegraphengeschäft tätig.

Anfängliches Unternehmen. Er war zum ersten Mal in den 1840er Jahren von dem Telegraphen fasziniert, als Royal Earl House, der Erfinder des Drucktelegraphen des Hauses, in finanzielle Schwierigkeiten geriet und sich an Sibley wandte, um Hilfe zu erhalten. Sibley erkannte das Potenzial der Technologie und gründete 1849 zusammen mit mehreren Partnern die New York State Printing Telegraph Company, die sich für das westliche New Yorker Territorium bewarb. Der erste Vorstoß scheiterte jedoch, als er gegen die gut ausgestattete und straff geführte New York, Albany und Buffalo Telegraph Company antrat. Als er sich bemühte, das Unternehmen am Laufen zu halten, war Sibley davon überzeugt, dass die Telegraphenbranche irgendwie zentralisiert werden musste - das verwirrte Gewirr konkurrierender Unternehmen und überlappender Linien, wenn sie maximale Effizienz erreichen und ihr volles Potenzial ausschöpfen wollte. Diese Überzeugung prägte die zukünftigen Telegrapheninvestitionen und das Management von Sibley. Es brachte ihn auch in einen Kurs abwechselnder Kollision und Zusammenarbeit mit anderen, ebenso ehrgeizigen und konsolidierungsorientierten Telegraphenunternehmern.

Western Union. Nach nur einem Jahr im Geschäft formulierte Sibley 1850 seine Vision für seine Partner und schlug vor, nach Westen zu wenden und den Tätigkeitsbereich des Unternehmens zu erweitern, indem er ein Unternehmen aufbaute, das alle Telegraphenleitungen westlich von Buffalo unter seine Kontrolle bringen würde. Er kaufte die Patente des Hauses auf und sammelte 100,000 US-Dollar Kapital. Im April 1851 organisierte er die New York und Mississippi Valley Printing Telegraph Company, um eine Linie westlich von Buffalo zu bauen und die kleineren westlichen Unternehmen zu strategischen Allianzen zu bewegen. Die Fortschritte waren anfangs langsam, aber nach der Rekapitalisierung und Reorganisation des Unternehmens im Jahr 1854 erzielte Sibley einen großen Coup, als er Manager der Eisenbahnen Cleveland und Toledo, Michigan Southern und Northern Indiana überredete, Telegraphenleitungen nach Detroit und Chicago zu bauen und auszurüsten Namen des Unternehmens im Austausch gegen Aktien in New York und im Mississippi Valley und kostenlose Nutzung des Telegraphen für das Eisenbahngeschäft. In kurzer Zeit erlangte er auch die Kontrolle über eine Konkurrenzfirma, den Lake Erie Telegraph, und erweiterte sein Territorium. 1856 reorganisierte Sibley das Unternehmen erneut und benannte es um. Er wählte ein Label, das klar identifizierte, was jetzt nicht nur Ehrgeiz, sondern auch wachsende Reichweite war: Er nannte es Western Union.

Strategische Allianz. Bis 1857, als er die Ausrüstung modernisierte, seine Akquisitionen verband und den Betrieb systematisierte, hatte Sibley im Grunde sein erstes Ziel erreicht. Die Western Union Telegraph Company kontrollierte ein riesiges westliches Territorium, das sich vom Nordatlantik bis zu den aufkeimenden Städten des Mittleren Westens erstreckte. Zu diesem Zeitpunkt war auch sein Hauptkonkurrent aufgetaucht: die American Telegraph Company, die ein östliches Netzwerk aufgebaut hatte, das so umfassend war wie die westliche Version von Sibley. 1859 trat er an den Amerikaner heran und schlug eine strategische Allianz vor. Samuel Morse und andere ursprüngliche Telegraphenentwickler blockierten den Umzug vorübergehend. Schließlich gelang es Sibley jedoch, ein weitreichendes Abkommen zu schließen, den „Vertrag der sechs Nationen“ (in Bezug auf die sechs teilnehmenden großen Unternehmen), in dem der Telegraphenverkehr gebündelt und jedem Teilnehmer geografische Gebiete zugewiesen wurden. Sibley behauptete, Ohio, Indiana, Michigan, der größte Teil von Wisconsin, Teil von West-New York, und Teile von Pennsylvania und Virginia für Western Union. Die Unternehmen formalisierten den Vertrag durch die Gründung der North American Telegraph Association. Die Diplomatie beendete den Wettbewerb jedoch nicht und Western Union kämpfte weiterhin gegen die Amerikaner um Territorium und Verkehr.

Transkontinentale Expansion. An diesem Punkt wandte sich Sibley wieder nach Westen. Da er den Verwaltungsrat von Western Union nicht davon überzeugen konnte, eine transkontinentale Linie zu bauen, übernahm er das Projekt unabhängig und sicherte sich 1860 einen jährlichen Bundeszuschuss von 40,000 USD für zehn Jahre, um Kalifornien für die telegraphische Kommunikation zu öffnen. Um den Bau zu erledigen, schickte Sibley einen Leutnant nach Kalifornien, um die kleinen Unternehmen dort in der California State Telegraph Company zu organisieren, die wiederum die Overland Telegraph Company gründete und mit dem Bau von Carson City nach Salt Lake City begann. In der Zwischenzeit packte Sibley das östliche Ende an und organisierte die Pacific Telegraph Company, um von Omaha nach Salt Lake City zu bauen. Finanzielle Unzulänglichkeiten beeinträchtigten den Abschluss des Projekts. Beide Unternehmen beschäftigten sich frei mit der Bewässerung von Lagerbeständen und erhöhten die Baukosten wild, als sie die Linie an Western Union verkauften. Aber Sibley und seine Mitarbeiter haben nicht nur Millionen von zweifelhaften Dollars verdient, sondern Western Union auch geografisch zum größten Netzwerk- und Privatunternehmen der Welt gemacht. Sibley ging 1865 in den Ruhestand und widmete den Rest seiner Karriere Investitionen in Eisenbahnen und westliche Grundstücke sowie einem Saatgut- und Baumschulgeschäft in Rochester.

Quelle

Robert L. Thompson, Verkabelung eines Kontinents: Die Geschichte der Telegraphenindustrie in den Vereinigten Staaten (Princeton: Princeton University Press, 1947).