Russell Bäcker

Russell Baker (geb. 1925) war einer der angesehensten Praktiker des persönlich-politischen Aufsatzes in englischer Sprache.

Russell Baker wurde am 14. August 1925 im ländlichen Morrisonville, Virginia, geboren. Seine frühe Erziehung war nicht förderlich für die Entwicklung des eleganten, urbanen literarischen Stils und der scharfen Kritik am zeitgenössischen Stadtleben, dem er sich später hingeben sollte. Eine seiner frühesten Erinnerungen war es, von einer neugierigen Kuh in sein Kinderbett gesteckt zu werden. Es gab einige angenehme Erinnerungen an das Aufwachsen in der Natur: "Sommertage im Sonnenlicht, Felder gelb mit Butterblumen." Es war jedoch keine sehr fortschrittliche Gemeinschaft; Bakers Vater, ein Steinmetz, starb im Alter von fünf Jahren an unbehandeltem Diabetes, obwohl Insulin fast ein Jahrzehnt zuvor entdeckt worden war.

Bakers Mutter, die als Lehrerin ausgebildet wurde, hatte ein Jahr am College studiert und die Sprachfähigkeit ihres Sohnes gefördert. In diesen ersten Jahren gab es viele Streitigkeiten über die Erziehungstaktik zwischen Mutter und Schwiegermutter, die beide willensstarke Frauen waren. Als Bakers Vater 1930 starb, nutzte die jüngere Frau die Gelegenheit, um die große Familie ihres Mannes - und Virginia - endgültig zu verlassen. Ihre damalige Armut wurde durch die Tatsache bestätigt, dass sie ihr jüngstes Kind, das noch ein Baby war, zur Adoption freigegeben hatte. Bakers Mutter zog mit Baker und seiner jüngeren Schwester nach Newark, New Jersey, um an Bord ihres Bruders zu gehen, der in dieser Zeit der Depression weiterhin einen festen Arbeitsplatz hatte. Was 1931 als vorübergehende Vereinbarung begann - bis seine Mutter Arbeit finden sollte -, dauerte sechs Jahre, einschließlich eines Umzugs der kombinierten Familien in den nahe gelegenen Vorort Belleville. Das Beste, was Bakers Mutter schaffen konnte, war die Arbeit als Wäscherin.

In dieser zweiten Phase seines Lebens tauschte Baker Mütter gegen Onkel väterlicherseits aus, was zu einer frühen Auseinandersetzung mit heftigen politischen Debatten in der Wohnung führte, die sich häufig auf die relativen Verdienste von Herbert Hoover und Franklin Roosevelt konzentrierte. In der Belleville-Grundschule, die er zu dieser Zeit besuchte, gab es den ersten Eindruck von literarischem Erfolg: Angesichts eines schriftlichen Auftrags über Produkte entwickelte der Jugendliche einen Aufsatz über Weizen. Eine begeisterte Lehrerin las dieser Klasse diese Produktion vor, obwohl sie ungerührt zu sein schien

Auf Anraten eines anderen Bruders nahm Bakers Mutter 1937 ihre beiden Kinder mit nach Baltimore, wo ein großer Essayist dieser Zeit, HL Mencken, lebte. Die Familie kämpfte finanziell. Baker war in der Lage, einen Teil mit einem Teilzeitjob als Zeitungslieferant beizutragen, aber der Albtraum, Erleichterung suchen zu müssen, staatlich überschüssiges Essen annehmen zu müssen, das unter schwacher Tarnung heimlich in das Haus geschmuggelt wurde, wurde für diese Wirklichkeit stolze Leute.

Bis Ende der 1930er Jahre hatte sich die Situation jedoch entspannt. Baker, der keine konkreten Aussichten auf einen College-Besuch hatte, absolvierte dennoch die Sekundarschule in Baltimores feinem "City College" - einer College-Vorbereitungsschule mit einem strengen traditionellen Lehrplan, einschließlich Anforderungen in Deutsch, Französisch und Latein. Als Baker 16 Jahre alt war, heiratete seine Mutter erneut und die Familie konnte in ein eigenes Haus einziehen. Zu dieser Zeit erinnert sich Baker, dass er nur einen starken beruflichen Ehrgeiz hatte - Schriftsteller zu werden -, obwohl dies wahrscheinlich keinen lebensfähigen Lebensunterhalt bot. "Es gab mir eine Denkweise über mich selbst, die mein Bedürfnis nach einer Identität befriedigte." Er wurde von einem Klassenkameraden der High School überredet, die Aufnahmeprüfung für die Johns Hopkins University abzulegen, bestand sie und wurde im Sommer 1942 - sechs Monate nach dem Eintritt Amerikas in den Zweiten Weltkrieg - als Stipendiat zugelassen. Baker konnte nur ein Studienjahr absolvieren; Er trat 1943 in die Marine ein und verbrachte den Rest des Krieges mit Flugausbildung in Florida, Georgia und South Carolina.

Nach dem Krieg kehrte Baker zu Johns Hopkins zurück. Visionen, ein weiterer Hemingway zu werden, besessen ihn. Nach seinem Abschluss im Jahr 1947 bekam er mit Hilfe seines Lehrers für kreatives Schreiben einen Job bei der Baltimore Sun. Die Idee war, dass diese Erfahrung eine gute Ausbildung für einen jungen Schriftsteller sein würde (so war es für Hemingway gewesen). Aber zwei Jahre lang hatte Baker keine Gelegenheit, einen einzigen veröffentlichten Satz zu schreiben. Er telefonierte in Geschichten und arbeitete als Nachtpolizeireporter, "der durch die Slums von Baltimore streifte, die Psychologie der Polizei studierte, die Häuser der Menschen brennen sah und halbberichtete Polizeiberichte über verbeulte Kotflügel und Selbstmorde entzifferte".

Baker war 1950 verheiratet. Vier Jahre später kam sein großer Durchbruch - aber eher für den professionellen Journalisten als für den Schriftsteller. Er bekam einen Job beim Washington Bureau of the New York Times Berichterstattung über das Weiße Haus, den Kongress und die nationale Politik im Allgemeinen. Seit mehr als zwei Jahrzehnten, ab 1962, schrieb er kontinuierlich die Kolumne "Observer" für die New York Times das Medium, durch das er Millionen von Lesern bekannt wurde. Baker schrieb mit einer Rate von zwei oder drei Kolumnen pro Woche und schaffte es, ein Exzellenzniveau aufrechtzuerhalten, das über vergleichbare Zeit von wenigen anderen aufrechterhalten wurde. Die Kennzeichen seines Stils waren Ironie und Understatement, angewendet auf eine Vielzahl von politischen und persönlichen Themen. Zu den Themen, zu denen er schrieb, gehörten beispielsweise: Aufhören zu rauchen, einen Weihnachtsbaum zu beschneiden, Merchandising von Präsidentenbildern und Erkältung als Alibi.

Vielleicht gab es im Laufe der Jahre eine Verschiebung vom politischen zum rein persönlichen, aber Baker vertrat weiterhin beide breiten Ströme des englischen Aufsatzes - die größere Formalität von Addison-Steele aus dem 18. Jahrhundert und die vergleichende Subjektivität des romantischen Charles Lamb. In Amerika waren seine Vorgänger Ralph Waldo Emerson und Mencken. Baker war weniger bissig als Mencken und subtiler als sein einziger zeitgenössischer Rivale in Bezug auf Qualität und Langlebigkeit, Art Buchwald. Ein einheitliches Thema in allen Schriften von Baker war der Ruhm der Sprache und die Notwendigkeit, sie vor der Beeinträchtigung sowohl der politischen Fachsprache als auch der kommerziellen Werbung zu schützen.

1979 gewann Baker den George Polk Award für Kommentare und einen Pulitzer-Preis für herausragende Kommentare. 1983 erhielt er einen zweiten Pulitzer in Autobiographie für Aufwachsen. Baker begann in den 1980er Jahren eine neue Facette seiner Karriere - Dozent und Witz in der College-Halle. Ein weiterer Karrierewechsel war für ihn Anfang der neunziger Jahre in Arbeit: PBS bat ihn, Alistair Cooke als Moderator des Programms "Masterpiece Theatre" zu ersetzen.

Weiterführende Literatur

Ein Amerikaner in Washington (1961) und Kein Grund zur Panik (1964) sind Bände, die den früheren, formelleren Baker darstellen. Der Almanach des armen Bäckers (1972) und Das ist also Verderbtheit (1980) sind "Observer" -Sammlungen von Aufsätzen, die seinen späteren persönlichen Stil kennzeichnen. Baker kann auch auf einem Band, das über CBS erhältlich ist, über Humor sprechen hören.

Weitere Informationen finden Sie unter "Beyond Words" in Entertainment Weekly (31. Dezember 1993) und "Master Observer" Zeit (8. März 1993). □