Ritterlichkeit des Südens und der Fall des Jahrhunderts

Koloniale Elite. Die Randolphs waren Virginias größte und bekannteste Familie. Die Gründer der Familie Randolph, William Randolph und Mary Isham Randolph, kamen um 1673 nach Nordamerika und sind als „Adam und Eva“ von Virginia bekannt. Sie hatten neun Kinder und siebenunddreißig Enkelkinder. Sowohl Thomas Jefferson als auch John Marshall konnten ihre Wurzeln auf dieses „erste Paar“ zurückführen.

Zwei Schwestern. Judith und Ann Cary waren Töchter von Thomas Mann Randolph. Ihr Bruder, Thomas Mann Jr., heiratete Thomas Jeffersons Tochter Martha. Ann Cary Randolph, bekannt als Nancy, hatte den Ruf einer unabhängigen und eigenwilligen jungen Frau. Als ein Symbol ihrer Rebellion zog sie aus dem Haus ihres Vaters, um bei ihrer Schwester und ihrem Schwager zu leben. Hier wurde sie von dem jüngeren Bruder ihres Schwagers, Theodoric Randolph, umworben. Dies führte zu einer Reihe von Ereignissen, die die Familie Randolph in eine Spirale der Anklage und des Skandals versetzten.

Das Märchen. Nancy und Theoderich planten, vor Theoderichs frühem Tod im Februar 1792 zu heiraten. Nancy wandte sich an ihren Schwager Richard, um sich zu trösten, und er war besorgt um ihre Bedürfnisse. Viele Menschen hielten ihre Nähe für unangemessen, und es gab hochgezogene Augenbrauen und Flüstern, als die Menschen eine erkennbare Veränderung in Nancys Aussehen beobachteten, die durch eine Gewichtszunahme gekennzeichnet war. Am 1. Oktober 1792 ging Nancy mit Judith und Richard zum Abendessen in die Glenlyvar-Plantage von Richards Cousin Randolph Harrison. Nancy wurde während des Abendessens krank und zog sich in ein Schlafzimmer im Obergeschoss zurück. An diesem Abend waren Schreie aus ihrem Zimmer zu hören. Als die Gastgeberin nachsehen wollte, fand sie Richard Randolph in Nancys Schlafzimmer. Sie fand später Blutspuren auf Nancys Bett und auf der Treppe, die zum Raum führte. Gerüchte folgten schnell. Sklaven auf der Glenlyvar-Plantage meinten, Nancy habe ein Kind zur Welt gebracht und behauptet, das Kind sei von Richard in einem Holzstapel in der Nähe des Plantagenhauses für tot zurückgelassen worden. Klatsch folgte Gerüchten, und bald war es die Rede von der Grafschaft, dass Nancy ein Kind von Richard Randolph, ihrem Schwager, gezeugt hatte und dass Richard das Kind im Glenlyvar-Holzstapel zurückließ.

Die Untersuchung. Das berüchtigte Gerede von Ehebruch und Kindsmord war so weit verbreitet, dass Richard sich an John Marshall wandte, um Hilfe zu erhalten. Marshall bemerkte das Fehlen harter Beweise gegen Richard, vor allem das Fehlen des Körpers eines Kindes. Indizienbeweise und Gerüchte waren alles, was den Anklägern zur Verfügung stand. Marshall riet Richard, vor Gericht zu erscheinen und zu fordern, dass er wegen Mordes und Ehebruchs angeklagt oder entlastet wird. Auf Marshalls Vorschlag bat Richard den halbmüden Patrick Henry, der immer noch als Virginias führender Prozessanwalt gilt, seine Verteidigung aufzunehmen. Richard Randolph folgte Marshalls Rat und erschien am 22. April 1793 vor dem Cumberland County Court. Das Verfahren begann eine Woche später vor einem Gremium von County Magistrates. Patrick Henry untersuchte die Zeugen gegen Richard. Nancy hat nicht ausgesagt; Noch wichtiger ist, dass die Glenlyvar-Sklaven nach dem Gesetz von Virginia kein Zeugnis darüber geben konnten, was sie in dieser Nacht gesehen hatten. Henrys Untersuchung der Zeugen ergab, dass er keine seiner Fähigkeiten im Gerichtssaal verloren hatte. Nancys Tante Mary Cary Page sagte aus, dass sie in das Schlafzimmer ihrer Nichte geschaut hatte, während Nancy sich auszog, um zu sehen, ob sie ein Kind trug. Patrick Henry schnitt sie auf den Punkt, wandte sich an die versammelten Richter und rief aus: „Großer Gott, errette uns von Lauschern.“ John Marshall lieferte ein schlagkräftiges Schlussargument, in dem er Richards Beziehung zu Nancy als normal und liebevoll für Schwiegervetter beschrieb. Das Fehlen harter Beweise bedeutete, dass es nur Gerüchte gegen Richard und keine Fakten gab, und Richard muss daher den Vorteil des Zweifels erhalten. Marshall sagte über Nancy: "Jeder Umstand kann erklärt werden, ohne ihr Schuld zu geben ... eine Person, die möglicherweise nur unglücklich ist." Die Richter entlasteten Richard; es würde keinen Mordprozess geben; und alle Anklagen wurden abgewiesen.

Ausfallen. Die Gesellschaft in Virginia akzeptierte die Entscheidung der Richter nicht leicht. Richard, Judith und Nancy fanden sich in einer sozialen Ordnung ausgestoßen, die ihnen alles bedeutete. Richard starb innerhalb von drei Jahren als gebrochener und entmutigter Mann. Nancy zog nach New York, um ihren Lebensunterhalt als Lehrerin zu verdienen, geriet jedoch bald in einen Zustand der Armut. 1808 freundete sie sich mit Gouverneur Morris an, einem prominenten Föderalisten und ehemaligen Senator aus New York. Morris hatte ihren Vater gekannt und war bewegt von Nancys verarmtem Zustand. Als Junggeselle lud Morris sie ein, bei ihm zu leben, und die beiden verliebten sich. Morris wollte Nancy heiraten, suchte aber zuerst den Rat seines langjährigen Freundes John Marshall. Der Oberste Richter schrieb an Morris, dass die Ehebruchvorwürfe von 1792–1793 zwar „sehr öffentlich waren und viel Aufmerksamkeit erregten“, die Umstände der Affäre jedoch „zweideutig waren und das Gerücht mit ihrer üblichen Industrie tausend andere verbreitete, die wahrscheinlich erfunden wurden von bösartigen “Personen.

Die Wahrheit kommt heraus. Morris und Nancy Randolph waren am Weihnachtstag 1809 verheiratet. Neun Jahre später erzählte Nancy in Briefen, die sie an Verwandte schrieb, zum ersten Mal, was wirklich passiert war. Ja, schrieb sie, sie hat an diesem Abend in Glenlyvar ein Kind zur Welt gebracht, aber es war nicht Richards Kind. Sie hatte mit ihrem zum Scheitern verurteilten Liebhaber, Richards Bruder Theoderich, ein Kind gezeugt. Es hätte keinen Skandal gegeben, wenn Theoderich Nancy gelebt und geheiratet hätte. Theodors vorzeitiger Tod brachte Nancy in eine enorme Notlage. Laut Nancy trug sie das Kind zur Entbindung, und an diesem Abend nach dem Abendessen in Glenlyvar war ihr Kind tot geboren. Ihr Schwager Richard wusste das alles und half ihr durch ihre Widrigkeiten. Aber er hat sein Wissen nie preisgegeben und das Thema Misstrauen und Klatsch zu Grabe getragen, weil Nancy schrieb: "Er war ein Ehrenmann."

Bewertung. Nancys Bericht bleibt eine plausible und verständliche Erklärung dessen, was geschehen war. Als sie 1818 die Erklärung schrieb, konnte es für sie keinen Grund geben, Unwahrheiten herzustellen. Die ganze Wahrheit verschwand zweifellos mit dem Schweigen der Sklaven, die viel wussten, aber nicht bezeugen konnten, und dem Schweigen des Grabes, das Richard Randolph, einen Gentleman und Ehrenmann aus Virginia, forderte.