Portagen und Wasserwege

Portagen und Wasserwege. Zu den wichtigsten Faktoren, die die Erkundung und Besiedlung der Vereinigten Staaten und Kanadas bestimmten, gehörten die Gebirgszüge und die Flusssysteme - ersteres ein Hindernis, letzteres eine Reisehilfe. Über ein Jahrhundert lang haben die Allegheny Mountains die Briten aus dem Landesinneren verbannt. Im Gegensatz dazu fanden die Franzosen, die an der Mündung des St. Lawrence River Fuß fassen konnten, einen leichten Zugang zum Inneren entlang dieser Wasserstraße. Auf der Route Richelieu River - Lake Champlain konnten sie nach Süden zum Hudson River führen, während zahlreiche Nebenflüsse der Flüsse Ottawa und St. Lawrence den Weg zur Hudson Bay wiesen.

Über die östliche Hälfte des primitiven Amerikas erstreckte sich ein Wald, in den nur gewundene Flüsse und schmale Pfade eindrangen. Wo immer Flüsse flossen, konnten Boote fahren. Trotzdem war die Fahrt auf dem Wasser durch Stromschnellen, Untiefen, Wasserfälle oder Portagen unterbrochen. An stark befahrenen Portagen hielten die Menschen häufig Pferde oder Ochsen und Karren bereit, um Boote über die Portage zu ziehen.

Der französische Entdecker Samuel de Champlain eröffnete die Ottawa River Route zu den oberen Großen Seen. Vom Eriesee aus konnten Reisende den Ohio River auf zahlreichen Wegen erreichen: dem Lake Chautauqua Portage zum Allegheny, dem Presque Isle-Allegheny Portage oder dem Maumee-Miami und dem Maumee-Wabash Portage. Vom Huronsee aus war der Zugang zum Lake Superior am St. Marys River oder zum Lake Michigan an der Straße von Mackinac möglich. Vom Lake Superior aus konnten Reisende zahlreiche Fluss- und Portage-Routen zur Hudson Bay, zum Mississippi-Flusssystem oder zu den großen Flusssystemen passieren, die die weite innere Ebene Kanadas in den Arktischen Ozean entwässerten. Vom Michigansee führten viele Routen zum Mississippi-System; Vom St. Joseph aus war der Zugang zu den Flüssen Wabash und Ohio offen.

Mit dem Zugang zum Mississippi-System lag das Herz des Kontinents für den Reisenden offen. Die Einkreisung der Engländer durch die Franzosen löste den französischen und indischen Krieg aus, der mit der Eroberung von Neu-Frankreich und der Aufteilung seines Territoriums zwischen England und Spanien endete. Die Wasserstraßen behielten jedoch ihre Bedeutung als Handels- und Verkehrsstraßen bis zum Ende der Wildnisperiode. An Orten, an denen eine Transportpause eintrat - wie in Chicago - wurden Festungen und später Städte errichtet. Orte wie Detroit und Mackinac Island verdankten ihre Bedeutung ihrer strategischen Lage an zentralen Reisepunkten.

Im Vergleich zu modernen Standards war das Reisen in der Wildnis bestenfalls mühsam und zeitaufwändig. Wenn einige Flüsse tief und ruhig waren, waren andere schnell und voller Schwärme und Stromschnellen. Auch die Portagebedingungen waren von Ort zu Ort oder sogar am selben Ort unter verschiedenen saisonalen Bedingungen sehr unterschiedlich. Zum Beispiel verbrachte Pierre de Céloron de Blainville 1749 fünf Tage lang mühsame Arbeit auf der zehn Meilen langen Strecke vom Eriesee zum Chautauqua-See und erreichte zwei Wochen lang die Allegheny in Warren, Pennsylvania. Das Festhalten der Reisenden an den Wasserstraßen unter solch schwierigen Umständen liefert eindrucksvolle Beweise für die noch größeren Hindernisse, auf die das Land stößt.

Literaturverzeichnis

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Spinney, Robert G. Stadt der großen Schultern: Eine Geschichte von Chicago. DeKalb: Northern Illinois University Press, 2000.

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