Polybromierte Biphenyle

Polybromierte Biphenyle (oder PBBs) sind Chemikalien, mit denen Kunststoffe flammhemmend hergestellt werden. In Michigan wurde Anfang der 1970er Jahre eine Art von PBB versehentlich in Viehfutter eingemischt und an Nutztiere verfüttert, was bei Zehntausenden von Tieren zu Krankheit und / oder Tod führte. Ein großer Teil der neun Millionen Einwohner Michigans erkrankte an kontaminiertem Fleisch oder Geflügel.

Polybromierte Biphenyle werden aus einer als Benzol bekannten Chemikalie (manchmal als "Phenyl" bezeichnet) hergestellt, die aus Kohlenteer gewonnen wird. Benzol enthält sechs Karbonatome, die in einer hexagonalen Ringbildung mit zwei Wasserstoffatomen verbunden sind, die an jedes Kohlenstoffatom entlang der Außenseite des Rings gebunden sind. Zwei Benzolringe können miteinander verbunden werden, um ein Diphenylmolekül zu bilden. Wenn ein Bromatom eines der Wasserstoffatome an den Phenylringen ersetzt, wird die Verbindung als "bromiert" bezeichnet. Wenn mehr als ein solcher Ersatz auftritt, ist die Verbindung "polybromiert". Der Begriff "polybromiertes Biphenyl" ist etwas ungenau, da er nicht angibt, wie viele Bromatome vorhanden sind oder an welche Kohlenstoffatome sie gebunden sind.

Ein spezifischer PBB-Typ, hexabromiertes Biphenyl (das sechs Bromatome enthält), wurde zur Verwendung als Flammschutzmittel für Kunststoffe entwickelt. Dieser weiße kristalline Feststoff wird in die harten Kunststoffe eingearbeitet, aus denen Telefone, Taschenrechner, Haartrockner, Fernseher, Autozubehör und ähnliche andere Gegenstände hergestellt werden, bei denen die Gefahr einer Überhitzung besteht. Der Vorteil der Verwendung von hexabromiertem Biphenyl in Kunststoffen besteht darin, dass der Kunststoff bei Flammeneinwirkung schmilzt (anstatt sich zu entzünden) und daher von der Zündquelle wegfließt. Der Hauptnachteil dieses Materials ist seine hohe Toxizität; In der Tat werden ähnliche Verbindungen in Pestiziden und Herbiziden verwendet, da sie Insekten und Unkräuter in sehr geringen Mengen wirksam abtöten können. Ein weiterer negativer Nebeneffekt ist die Fähigkeit, über lange Zeiträume in der Umwelt zu verbleiben.

In den frühen 1970er Jahren wurde hexabromiertes Biphenyl von einem kleinen Chemieunternehmen in Michigan unter dem Handelsnamen Firemaster BP-6 hergestellt (BP-6 stand für Biphenyl, 6 Bromatome). BP-6 wurde an Unternehmen verkauft, die verschiedene Kunststoffe herstellen, und allein 1973 wurden über 3 Millionen kg dieses Materials verkauft. Das gleiche Unternehmen stellte auch Magnesiumoxid her, ein weiteres weißes kristallines festes Material, das als Zusatz in Viehfutter verwendet wird, um die Verdauung zu verbessern. Aufgrund schlechter Kennzeichnungsverfahren wird angenommen, dass Tausende Pfund Firemaster fälschlicherweise als Magnesiumoxid identifiziert und an Unternehmen geliefert wurden, die Tierfutter herstellten. Infolgedessen waren Tonnen Viehfutter mit hexabromiertem Biphenyl kontaminiert. Wenn dieses Futter an Rinder und Geflügel abgegeben wurde, wurden sie auch mit PBBs kontaminiert.

Viele der Tiere entwickelten geringfügige Symptome wie Orientierungslosigkeit. Andere werden schwer krank, mit inneren Blutungen oder Hautläsionen, während viele andere starben. (Kontrollierte Tierfütterungsstudien zeigten später, dass PBBs gastrointestinale Blutungen, Leberschäden sowie Geburtsfehler wie Exenzephalie und eine Deformation des Schädels verursachen können.) Als ihre Rinder krank wurden und starben, waren die Landwirte verständlicherweise verärgert. Da sie jedoch die Ursache des Problems nicht kannten, erkannten sie nicht, dass das verdorbene Fleisch dieser Tiere ein Gesundheitsrisiko darstellte. Daher wurde Fleisch von einigen der kranken Tiere in Tierfutter eingearbeitet, was wiederum andere Tiere kontaminierte. Schlimmer noch, Fleisch von den geschlachteten gesünderen Kühen wurde für den menschlichen Verzehr verkauft. Auch Geflügel, das das kontaminierte Futter verzehrte, legte Eier mit hohem PBB-Gehalt. Eine enorme Anzahl von Menschen in Michigan und darüber hinaus (geschätzt auf mehr als neun Millionen Menschen) nahm unabsichtlich gesundheitsbedrohliche Mengen an PBB auf.

Die Symptome der PBB-Aufnahme beim Menschen hängen von der Konzentration ab und variieren je nach Individuum. Bauchschmerzen, abnormale Blutungen, Gleichgewichtsstörungen, Hautläsionen, Gelenkschmerzen und Verlust der Krankheitsresistenz sind jedoch häufig. Hunderte von Bauernfamilien entwickelten aufgrund der PBB-Kontamination ausgedehnte Krankheiten. Insgesamt kam es bei vielen Bewohnern von Michigan zu einer langfristigen Kontamination. Da die langfristigen Auswirkungen von PBB noch nicht vollständig verstanden sind, kann es Jahrzehnte dauern, bis die tatsächlichen Auswirkungen dieser Krise bekannt sind.