Nationale Wahlen von 1796

Föderalistischer Nachfolger. Die Ankündigung von Präsident George Washington, im September 1796 sein Amt niederzulegen, ebnete den Weg für die ersten umkämpften Präsidentschaftswahlen des Landes. Föderalistische Kongressmitglieder einigten sich öffentlich auf ein Parteiticket von Vizepräsident John Adams aus Massachusetts als Präsidentschaftskandidat und Thomas Pinckney aus South Carolina, Verhandlungsführer des Pinckney-Vertrags mit Spanien, als Vizepräsidentschaftskandidat. Leider enthielt Artikel II Abschnitt 1 der Verfassung keine getrennten Stimmzettel für die Wahl des Präsidenten und des Vizepräsidenten, so dass die Föderalisten keine Garantie hatten, dass die Wähler ihr vorgeschlagenes Ticket billigen würden. Darüber hinaus versuchte der ehemalige Finanzminister Alexander Hamilton, der Adams gemäßigten Föderalismus nicht mochte, ganz zu schweigen von seiner Freundschaft mit dem Republikaner Thomas Jefferson, privat, Pinckneys Wahl zum Präsidenten zu arrangieren. Hamilton schlug vor, dass die Wähler im Norden Adams und Pinckney gleichermaßen unterstützen, angeblich um Jeffersons Wahl zu verhindern. Da Hamilton erwartete, dass die südlichen Wähler Pinckney solide unterstützen würden, glaubte er, dass sein Plan zu Pinckneys Wahl zum Präsidenten führen würde. Aber Hamilton unterschätzte die Unterstützung für Adams in Neuengland, und sein Plan, Adams die Präsidentschaft zu entziehen, schlug fehl. Hamiltons politische Manipulationen deuteten auf den parteiinternen Fraktionismus hin, der die Adams-Präsidentschaft beeinflusste und zum Wahlsieg der Republikaner bei den Wahlen von 1800 beitrug.

Republikanisches Präsidententicket. Republikanische Kongressmitglieder nominierten informell Thomas Jefferson aus Virginia als ihren Präsidentschaftskandidaten. Sie konnten sich nicht auf einen Vizepräsidentschaftskandidaten einigen, aber Aaron Burr aus New York war der mutmaßliche Kandidat. John Beckley, Angestellter des Repräsentantenhauses und Vorsitzender der Republikanischen Partei, rechnete mit der Unterstützung von Burr aus Pennsylvania, New York, Virginia, North Carolina, Kentucky und Tennessee. Die Kontrolle der Republikanischen Partei über die Präsidentschaftswahlen, die bereits durch das Fehlen getrennter Abstimmungen für Präsident und Vizepräsident geschwächt war, wurde durch die informelle, angenommene und unverbindliche Wahl von Aaron Burr als Vizepräsident weiter geschwächt. Der energische Beckley, der davon ausging, dass die meisten Wähler im Norden Adams wählen würden und zuversichtlich war, Jefferson im Süden solide zu unterstützen, wandte seine Aufmerksamkeit Pennsylvania zu. Bis 1796 hatte Pennsylvania ein hoch entwickeltes Zweiparteiensystem, aber die von den Föderalisten kontrollierte Legislative, die sich ihrer Unterstützung durch die Wähler sicher war, verabschiedete eine Maßnahme, die vorsah, dass die Präsidentschaftswahlen landesweit und nicht nach Distrikten gewählt werden. Unglücklicherweise für die Föderalisten erwiesen sich die Republikaner als überlegene Politiker. Die republikanische Liste der Präsidentschaftswahlen bestand aus prominenten Männern mit landesweitem Ruf, während die föderalistische Liste aus weniger angesehenen Männern mit größtenteils lokalem Ruf bestand. Die Republikaner verteilten eine Woche vor den Wahlen fünfzigtausend handgeschriebene Tickets an die lokalen politischen Führer. Republikanische Wahlen zahlten sich in Pennsylvania aus, wo vierzehn der fünfzehn Wähler für Jefferson stimmten. Für ihre zweite Wahl wählten zwölf der fünfzehn Wähler Burr. Beckley erwies sich auch als richtig bei der Einschätzung der Unterstützung von Jefferson durch den Süden, aber die Wähler in Virginia, North Carolina und Georgia waren Aaron Burr gegenüber ausgesprochen cool.

Ein enges Rennen. Die nationalen Wahlen von 1796 hatten viele Merkmale der modernen Parteipolitik. Kandidaten für die Präsidentschaft und die Vizepräsidentschaft waren eindeutig Föderalisten oder Republikaner, und jede Partei benutzte Zeitungen und Broschüren, um ihre Kandidaten zu fördern und die Opposition anzugreifen. Unterstützung oder Opposition gegen den Jay-Vertrag und die Französische Revolution waren Wahlkampfthemen sowohl bei den Präsidentschafts- als auch bei den Kongresswahlen. Viele der Präsidentschaftswahlen wurden parteipolitisch gewählt, entweder durch Volksabstimmung oder durch die staatlichen Gesetzgeber. Beide Parteien hatten jedoch noch einen langen Weg vor sich, um ein Zweiparteiensystem aufzubauen. Weder Adams noch Jefferson kämpften für die Präsidentschaft. Adams erwartete, dass seine langjährige Erfahrung im öffentlichen Dienst seine Wahl sicherstellen würde, und Jeffersons mangelndes öffentliches Engagement für seine Kandidatur ließ James Madison befürchten, dass er seinen Namen insgesamt zurückziehen würde. Obwohl viele Präsidentschaftswahlen auf Partisanenbasis gewählt wurden, waren sie an keinen Kandidaten gebunden, und wie die endgültigen Wahlergebnisse zeigen, waren sie sicherlich nicht an die Idee gebunden, für ein Parteiticket zu stimmen, indem sie ihre Stimmen auf die ihrer jeweiligen Partei aufteilten Kandidaten für den Präsidenten und den Vizepräsidenten. Adams erhielt einundsiebzig Stimmen, überwiegend aus dem Norden, während Jefferson

Achtundsechzig Stimmen kamen hauptsächlich aus dem Süden. Das Versäumnis, das Konzept der Partytickets zu unterstützen, kann in der Abstimmung für die Vizepräsidentschaftskandidaten gesehen werden. Pinckney erhielt neunundfünfzig Stimmen, und Burr erhielt nur dreißig Stimmen, während achtundvierzig Stimmen unter anderen Kandidaten verstreut waren. John Adams, ein Föderalist, wurde zum Präsidenten gewählt, und Thomas Jefferson, ein Republikaner, wurde Vizepräsident. Das Ergebnis war eine beschädigte Freundschaft zwischen Adams und Jefferson und eine umstrittene politische Verwaltung. Eine geteilte Regierung, ein zunehmend parteiischer Kongress und Spaltungen innerhalb seiner eigenen Partei trübten die Adams-Präsidentschaft und trugen 1800 zur Wahlniederlage bei.