Militärische Erkundung

Jefferson und der Westen. Um 1800 verstanden Europäer und Amerikaner die grundlegende Geographie der Kontinente der Welt, mit Ausnahme der westlichen zwei Drittel Nordamerikas sowie des Inneren Afrikas, der Arktis und der Antarktis. Frankreich, England, Russland, Spanien und die Vereinigten Staaten haben die Region jenseits des Mississippi in Nordamerika auf ihr kommerzielles Potenzial hin untersucht, sie jedoch nie ausreichend erkundet. Selbst indische Gemeinden kannten nur das Terrain bestimmter Subregionen, die sie regelmäßig jagten oder kultivierten. Auch ihnen fehlte eine kontinentale Perspektive. Thomas Jefferson, besessen von Kartographie und Naturgeschichte, verstand die Notwendigkeit, die weite Region westlich des Mississippi zu erkunden und zu kartieren. In den 1790er Jahren versuchte er vergeblich, Mittel für eine wissenschaftliche Reise zum Pazifik zu erhalten. Zum Zeitpunkt seiner Amtseinführung im Jahr 1801 glaubte Jefferson - einer der gelehrtesten Männer der frühen Republik -, dass die Blue Grass Mountains in Virginia die höchsten Gipfel Nordamerikas seien. Das Wollmammut und andere prähistorische Kreaturen könnten noch in den Dakotas leben. In den Great Plains befanden sich Vulkane und ein Berg aus reinem Salz. Die Flüsse Rio Grande, Missouri und Columbia entsprangen alle einer einzigen Quelle. und eine schiffbare Wasserroute verband den Atlantik und den Pazifik. Während Jefferson sich in all diesen Punkten als falsch herausstellte, enthüllt seine Unwissenheit den primitiven Stand wissenschaftlicher Erkenntnisse über das Gebiet, das zum Westen wurde. Seine intensive Neugier war jedoch ein Anreiz für die anfänglichen Ausgaben staatlicher Mittel, die ein halbes Jahrhundert kontinentaler Erkundungen und geografischer Fortschritte in Gang setzten.

Lewis und Clark. Die Expedition des Corps of Discovery von 1804 bis 1806 stellte die Bedeutung der Aufklärungswissenschaft für den zukünftigen Aufbau von Nationen dar. Jefferson beschuldigte Meriwether Lewis, Messungen vorgenommen zu haben; Gewinnung geologischer Proben; Beschreibung der Flora, Fauna und Menschen, denen er begegnen würde; und Untersuchung des Bodens auf sein landwirtschaftliches Potenzial. Zur Vorbereitung verbrachte Lewis mehrere Wochen in Philadelphia und beriet sich mit Mitgliedern der American Philosophical Society, einer der angesehensten gelehrten Vereinigungen der Welt zu dieser Zeit. Von seinen Mitgliedern lernte er Botanik, Astronomie und andere notwendige Disziplinen. Während seiner Reise schickte Lewis Jefferson Schachteln mit natürlichen Exemplaren und beschrieb andere in seinen Zeitschriften. Seine Schriften beschreiben Tiere, die Weißen bisher unbekannt waren, wie Hasen, Kojoten, Klapperschlangen und Grizzlybären. In den Wintern 1804–1805 und 1805–1806 schrieb er ungefähr hundert westliche Kreaturen (Säugetiere, Vögel, Reptilien und Fische), von denen mehr als zwei Dutzend noch nie von Menschen europäischer Herkunft gesehen worden waren. Lewis hielt sich für einen besseren Zoologen als

Botaniker, aber er beschrieb auch Dutzende unbekannter Pflanzen. Historiker haben Jefferson lange Zeit dafür kritisiert, dass er keine wissenschaftlichen Spezialisten auf die Expedition geschickt hat, aber viele sind sich jetzt einig, dass seine Wahl des Kommandanten den wissenschaftlichen Zweck der Expedition erfüllt hat. Für seine Zeit wurde Lewis ein bemerkenswerter Naturforscher, und seine Probensammlung und schriftlichen Beschreibungen (die einige Jahre nach seiner Rückkehr in den Osten veröffentlicht wurden) leisteten einen unschätzbaren Beitrag zum Verständnis des nordamerikanischen Kontinents im XNUMX. Jahrhundert.

Hecht und Long. Die Mission von Lewis und Clark war nur die erste Expedition zur Chronik der Natur im Westen. In den Jahren 1806–1807 leitete Zebulon Pike eine Expedition westlich des Mississippi, die sich bis in den Norden Neuspaniens erstreckte. Zu Pikes vielleicht bemerkenswertesten Beobachtungen gehörten sein weit verbreiteter Bericht über den Rio Grande, seine Beschreibung der Great Plains als Wüste und seine Entdeckung des Berggipfels, der heute in Colorado seinen Namen trägt. In den Jahren 1819–1820 führte Stephen Longs Expedition Soldaten und Wissenschaftler nach Westen über die Central Plains in die Rocky Mountains und erkundete auch weite Teile der Täler des Mississippi und des Missouri. Naturforscher auf dieser Reise sammelten und berichteten über neue Informationen über Pflanzen, Tiere, Boden, Klima und Geologie. Mitte der 1820er Jahre hatte Longs Reise eine Reihe von Büchern, Karten und wissenschaftlichen Artikeln ausgelöst, die die späteren Untersuchungen von Männern wie John C. Frémont und John Wesley Powell unterstützten. Lange bestätigte Pikes Einschätzung der Ebenen als ungeeignete Region für Landwirtschaft und domestiziertes Vieh, obwohl die Gräser Tausende von Büffeln trugen. Dabei halfen Pike und Long, das Stereotyp der Great Plains als „Great American Desert“ zu etablieren. Während zeitgenössische Agrar- und Viehzüchter in Plains ihnen diese Darstellung nie vergeben haben, haben einige Agronomen und Umweltschützer die Behauptungen von Pike und Long über die Region und ihre Fähigkeit, die Landwirtschaft und Viehzucht langfristig aufrechtzuerhalten, bestätigt.

Frémont. John C. Fremont, bekannt als "The Pathfinder", leitete 1843 eine Expedition aus Independence, Missouri, die dem Kansas River nach Westen folgte, die Rocky Mountains überquerte und über den South Pass über die Laramie Plain wanderte. Fremonts Beschreibung des Salt Lake Valley inspirierte Brigham Young und seine mormonischen Anhänger, sich ein Jahrzehnt später dort niederzulassen. Fremonts Gruppe erreichte schließlich den Columbia River nördlich des sogenannten Great Basin. Von dort folgte Fremont der Sierra Nevada nach Süden bis nach Kalifornien. Die Expedition erlebte eine brutale Wintersaison, bevor sie schließlich auf Sutters Ranch ankam, einem Ort, der 1849 von potenziellen Goldsuchenden überwältigt werden sollte. Wie die meisten militärischen Entdecker motivierte das Potenzial zur Vergrößerung des amerikanischen Territoriums viele von Fremonts Erkundungen. Seine Ergebnisse erwiesen sich jedoch als bedeutsam für die spätere geografische Forschung. Mit Hilfe von Charles Preuss, einem preußischen Kartographen, erstellte Fremont die erste genaue Karte des gesamten Trans-Mississippi West sowie eine spezielle Auswandererkarte der Wanderwege in Oregon und Kalifornien mit genauen Informationen zu Entfernungen, Sehenswürdigkeiten und Flussüberquerungen.

Andere Erkundungen. Während des mexikanischen Krieges von 1846–1848 und der zunehmenden Feindseligkeiten zwischen der Bundesregierung und den Plains-Indianern kartierte die US-Armee große Teile des Westens zu Aufklärungszwecken. Pfadfinder erstellten Karten, auf denen die Standorte von Wasserlöchern und Gebirgspässen identifiziert wurden, sodass sie feindliche Bewegungen ableiten konnten. Nach dem Vertrag von Guadalupe Hidalgo, der die offizielle Grenze zwischen den Vereinigten Staaten und Mexiko festlegte, untersuchte das US Topographical Corps die Länge des Rio Grande und erstellte Studien, die sich für die spätere Entwicklung der Eisenbahn als wertvoll erwiesen. An einzelnen Militärposten verfassten Armeechirurgen beschreibende Berichte über das örtliche Gelände und die Flora und Fauna sowie detaillierte Berichte über das Gesundheits- und Hygienelevel der Truppen und benachbarter Zivilgemeinschaften. Regierungsangestellte - Ingenieure, Soldaten und Topographen - suchten ebenfalls nach Wasser, kartierten Flüsse und Häfen, bauten Dämme und überwachten den Straßenbau. Diese frühen Bemühungen stellten ein Bündnis zwischen Wissenschaft und Regierung dar, das bis heute andauert.