Leopold III (1901–1983)

König von Belgien von 1934 bis 1983.

Leopold III. Trat 1934 die Nachfolge seines Vaters Albert I. an, eines Helden des Ersten Weltkriegs. Teilweise unter der Führung von Leopold beschloss Belgien 1936, sein Militärbündnis mit Frankreich zu beenden und stattdessen einen unabhängigen Kurs einzuschlagen. Dies war ein Schritt, der die spätere Neutralität Belgiens zu Beginn des Zweiten Weltkriegs im September 1939 ankündigte.

Als Belgien am 10. Mai 1940 von Belgien besetzt wurde, forderte die Regierung die Alliierten um Unterstützung. Vierzehn Tage später, am 25. Mai 1940, kam es zu einer dramatischen Kluft zwischen dem König und seinen Ministern. Sie alle erkannten, dass die Armee bald ihren Widerstand auf belgischem Territorium aufgeben musste. Die Minister waren der Ansicht, dass der König mit ihnen nach Frankreich fliehen sollte, um den Kampf, wenn auch nur symbolisch, neben den Alliierten fortzusetzen. Sie glaubten, dass die alliierte Front in Frankreich stabilisiert werden könne, und sie waren der festen Überzeugung, dass Belgien weiter kämpfen sollte, solange Frankreich dies tat. Belgien, so argumentierten sie, sollte sich mit den Alliierten messen.

Der König hingegen meinte, er solle neben seinem Volk und seiner Armee in Belgien bleiben. Immerhin schien der Krieg für Belgien vorbei zu sein. Als neutraler Staat durfte er nur sein eigenes Territorium schützen. Darüber hinaus erwartete Leopold, dass auch Frankreich bald kapitulieren würde. Das würde das Ende des Krieges auf dem Kontinent bedeuten. Der König ließ alle seine Hoffnung auf einen Kompromissfrieden zwischen Deutschland und Großbritannien ruhen, wodurch auch die Zukunft Belgiens gesichert werden konnte. Während er befürchtete, dass Adolf Hitler über Kontinentaleuropa herrschen würde, glaubte er auch, dass die deutsche Armee früher oder später über die Nazis verfügen würde.

Dementsprechend flohen die Minister nach Frankreich, während Leopold in Belgien zurückblieb. Am 28. Mai ergaben er und die umzingelte belgische Armee sich den deutschen Streitkräften. Der französische Premierminister Paul Reynaud beschuldigte Leopold, ohne Rücksprache mit den Alliierten kapituliert zu haben, was eindeutig falsch war. Auch die belgischen Minister beschuldigten den König des Verrats. Nach dem 17. Juni 1940, dem Tag, an dem Frankreich vor den Deutschen kapitulierte, versuchte die belgische Regierung, den Kontakt zu Leopold wiederherzustellen. Der König weigerte sich jedoch, mit ihnen zu kommunizieren und würde dies auch während des gesamten Krieges tun.

Für Leopold war der belgische Kampf am 28. Mai 1940 beendet. Er sah es als Verpflichtung des Landes an, künftig eine de facto neutrale Position gegenüber dem Konflikt einzunehmen. Er wollte politisch passiv bleiben, bis der Krieg vorbei war, und er wollte sicherlich nicht über ein Land unter deutscher Besatzung herrschen, das in einem Krieg mit Großbritannien eingesetzt wurde, da dies mit dem neutralen Status Belgiens in Konflikt geraten wäre. Am 29. Juni 1940 forderte Leopold Hitler auf, einen Teil Belgiens nach einer ähnlichen Vereinbarung wie mit Vichy France zu befreien, doch dieser Antrag wurde abgelehnt.

Zum Teil als Reaktion auf die pro-britische Politik der belgischen Exilregierung besuchte Leopold Hitler am 19. November 1940 auf seinem Landsitz in Berchtesgaden. Bei dieser Gelegenheit plädierte Leopold für ein milderes Besatzungsregime und Noch wichtiger ist, dass um Garantien für den unabhängigen Status Belgiens im Nachkriegseuropa gebeten wurde. Er verstand, dass eine vollständige Unabhängigkeit in Bezug auf Außenpolitik und Verteidigung unmöglich sein würde, und betonte, dass "vor allem" die interne Unabhängigkeit des Landes von Bedeutung sei. Hitler äußerte sich positiv zur Wahrung der inneren Unabhängigkeit Belgiens, weigerte sich jedoch, dies schriftlich zu bestätigen.

Der König beschloss, ein Wartespiel zu spielen und ließ sich auf einen zukünftigen Staat vorbereiten, falls die Deutschen den Krieg gewinnen sollten. Zumindest bis 1942 arbeiteten seine Adjutanten weiter an einer autoritären Verfassung für ein Belgien unter der neuen Ordnung.

1941 heiratete Leopold III. Seine zweite Frau, Lilian Baels (seine äußerst beliebte erste Frau starb 1935 bei einem Autounfall). Als die Nachricht von der Hochzeit im Krieg die belgische Öffentlichkeit erreichte, sank die Popularität des "gefangenen" Königs auf ein Allzeittief. Seine Passivität warf auch Fragen auf. War es nicht seine Pflicht, 1942 offen zu protestieren, als belgische Arbeiter in Deutschland gewaltsam beschäftigt waren? Der König fühlte, dass es nicht war; er sah sich als "die ultimative Reserve" der Trumpf, der bei Friedensverhandlungen auf europäischer Ebene gespielt werden soll.

Anfang 1944, als die Verwirklichung eines Kompromissfriedens nicht mehr in Sicht war, entwarf der König einen "politischen Willen", der nach der Befreiung Belgiens durch die Alliierten veröffentlicht werden sollte. Darin forderte er die Regierung auf, sich bei ihm für ihre Position im Jahr 1940 zu entschuldigen. Abgesehen davon enthielt das Dokument kein Wort über die Alliierten oder den Widerstand. Der König forderte jedoch auch, dass Belgien seinen völlig unabhängigen Status wiedererlangen sollte, was eine Ablehnung der proatlantischen Politik der belgischen Exilregierung in London implizierte.

Im Juni 1944 deportierten die Nazis Leopold nach Deutschland, wo er im Mai 1945 befreit wurde. In Belgien war inzwischen eine Debatte über seine Position während des Krieges ausgebrochen. Der König konnte nicht nach Hause zurückkehren, so dass sein jüngerer Bruder Charles als Prinzregent diente. Das Land wurde in der sogenannten "Royal Issue" polarisiert, was schließlich 1950 zur Abdankung von König Leopold zugunsten seines ältesten Sohnes Baudouin führte. Leopold starb 1983 in Woluwe-Saint-Lambert, Belgien.