Kathryn Jean Niederhofer Whitmire

Die Wirtschaftsprüferin und Beamtin Kathryn Jean Niederhofer Whitmire (geb. 1946) war Bürgermeisterin von Houston, Texas, und unterrichtete später an der Harvard's School of Government.

Der erste gewählte Bürgermeister von Houston, Texas, 1981, Kathryn. J. Whitmire trat sein Amt im Januar 1982 an, als der Ölboom in Houston seinen Höhepunkt erreicht hatte und allmählich abnahm. Bürgermeister Whitmire erwies sich als dauerhafter Geschäftsführer, der die Ölrezession überwunden hatte und zu fünf aufeinander folgenden zweijährigen Amtszeiten als Bürgermeister gewählt wurde.

Kathryn Jean Niederhofer wurde am 15. August 1946 als Sohn des Elektrikers Karl Niederhofer aus Houston und seiner Frau Ida geboren. Sie wuchs in einem Arbeiterviertel mit niedrigem mittlerem Einkommen im Nordosten der Stadt auf. Als fleißige und brillante Studentin absolvierte sie die University of Houston mit Auszeichnung in Betriebswirtschaft und zwei Jahre später erwarb sie einen Master in Buchhaltung und trat der Firma Coopers and Lybrand bei.

Kathy war von der Politik fasziniert, seit sich die Freizeit ihres Vaters auf der Ebene des Bezirks beschäftigt hatte. Sie träumte davon, einen Politiker zu heiraten, und tat dies 1966, als sie Jim Whitmire heiratete. Ihr Mann war zweimal eine erfolglose Kandidatin für den Stadtrat von Houston und starb 1976 nach einem schwächenden Kampf mit Diabetes. Whitmire, die zum Audit Manager bei Coopers und Lybrand aufgestiegen war, hatte ihren Job gekündigt, um sich um die täglichen Bedürfnisse ihres kranken Mannes zu kümmern. Sie hat das Mitgefühl für ihren sterbenden Ehemann nie politisch ausgenutzt, ein Versehen, das später dazu beitragen würde, dem kühlen und leidenschaftslosen Bürgermeister solche Beinamen wie "Eisprinzessin" zu verdienen.

Inspiriert von ihrem verstorbenen Ehemann und der Frauenbewegung kandidierte Whitmire 1977 für Houstons zweitstärkstes politisches Amt, den Controller, und gewann als erste Frau, die in ein stadtweites Amt gewählt wurde. Aggressiv und zielstrebig, als Controller Whitmire ein führender Kritiker des sitzenden Bürgermeisters für seine Ineffizienz und laxe Verwaltung wurde. Gleichzeitig reformierte sie das Rentensystem, vermied Steuererhöhungen durch innovative Anpassungen in der Wasserabteilung und bremste große Gehaltserhöhungen für Stadtangestellte. Sie prangerte die Straßenumfrage des Bürgermeisters als leichtfertige Ausgabe von 1.3 Millionen Dollar für eine sogenannte "Schlaglochstudie" an. Whitmire kritisierte auch das schlechte Management des explosiven Wachstums durch den Bürgermeister und die damit verbundenen Probleme und trat 1981 in das Bürgermeister-Rennen ein, um Effizienz zu bringen und die Stadt wie ein Unternehmen zu führen. Unterstützt von einer unwahrscheinlichen (in Texas) Koalition von Frauengruppen, afroamerikanischen Führern, Hispanics, einigen Gewerkschaften und dem schwulen politischen Caucus, setzte sie sich bei einer überparteilichen Wahl in einem überfüllten Kandidatenfeld durch und gewann die Stichwahl Wahl, den örtlichen Sheriff zu besiegen.

Als Whitmire im Januar 1982 sein Amt als erste Bürgermeisterin von Houston antrat, kühlte der Ölboom ab. Mit dem Rückgang der Ölpreise sanken auch die Steuereinnahmen der Stadt. Die offenen Stellen in Büroräumen stiegen. 1983 befand sich Houston in einer Rezession. Ein früherer Arbeitskräftemangel wurde in eine Arbeitslosenquote von 10 Prozent umgewandelt. Trotzdem erfüllte Whitmire ihre Wahlversprechen, indem sie die Straßen der Stadt reparierte, die Müllabfuhr verbesserte und die Effizienz der Stadtarbeiter steigerte. Um ihr Versprechen zur Verbrechensbekämpfung zu erfüllen, stellte sie mehr als tausend neue Polizisten ein und brachte 50 Prozent mehr Beamte auf die Straße, indem sie zivile Büroangestellte mit niedrigerem Gehalt anstellte, um die Polizisten am Schreibtisch zu ersetzen. Sie half, rassistische Spannungen zu entschärfen, indem sie den ersten afroamerikanischen Polizeichef der Stadt, einen hoch angesehenen ehemaligen Sicherheitskommissar von Atlanta, hinzuzog. Ihr umsichtiges Finanzmanagement behielt für die Stadt das begehrte Triple-A-Rating bei.

Whitmires erste Amtszeit hatte eine Schattenseite. Sie konnte keine öffentliche Unterstützung für ein neues Transitsystem gewinnen, arbeitete schlecht mit dem Stadtrat zusammen und empörte die Polizei, als sie ihre Versicherungszahlungen erhöhte und ihnen nur eine bescheidene Lohnerhöhung anbot. Die verärgerten Polizisten belagerten das Rathaus und riefen dem Bürgermeister Obszönitäten zu. Außerdem war die Stadt ein Chaos, übersät mit zerbrochenen Ästen und Trümmern des Hurrikans Alicia. Sie wurde jedoch für eine andere Amtszeit gewählt.

In den Jahren 1985, 1987 und 1989 wiedergewählt, stand Whitmire in ihren Verwaltungen vor einer Reihe schwieriger Herausforderungen. Cool, distanziert und mit dem Auftreten einer Technokratin strebte sie im Allgemeinen nach Effizienz, indem sie Abfälle reduzierte und auf eine höhere Produktivität der Stadtarbeiter drängte, anstatt sich bei schwerwiegenden Einbußen bei den Einnahmen der Stadt auf Steuererhöhungen zu verlassen. Während eines steilen Ölpreisverfalls im Jahr 1986, bei dem die Steuereinnahmen noch weiter sanken, weigerte sich Whitmire unerbittlich, die Steuern zu erhöhen, und reduzierte die Belegschaft der Stadt, einschließlich der Sanitärabteilung, wo sie die Gehälter um 3 Prozent senkte und durch die verbleibende Kraft eine höhere Produktion erzielte. Sie kämpfte auch für mehr Effizienz (in einer früheren Amtszeit, ihrer zweiten), indem sie hochbezahlte Feuerwehrmänner von ihren Schreibtischjobs und ihrem Chauffeurdienst zur feuerbereiten Truppe verlegte. Sie stolperte jedoch, als es darum ging, die Abteilung eines Insiderchefs zu befreien und einen Außenseiter hinzuzuziehen, wie sie es bei der Polizei getan hatte. Sie gab den Forderungen der Gewerkschaften nach und erlaubte einem stellvertretenden Offizier, Feuerwehrchef zu werden.

Es war auch in ihrer zweiten Amtszeit, als sie eine Verordnung durchführte, die die Diskriminierung von Homosexuellen bei der Einstellung in der Stadt verbot, was einen Feuersturm der Kritik und ein Volksreferendum im Januar 1985 hervorrief, das die Verordnung um überwältigende 82 Prozent aufhob. Die Frage der Schwulenrechte wurde im Bürgermeisterwahlkampf 1985 zu einem heißen Thema, als ein ehemaliger fünfjähriger Bürgermeister, Louis Welch, sie zu seinen Gunsten wandte und den Amtsinhaber in den öffentlichen Meinungsumfragen um 17 Prozent anführte. Sie schaffte 1985 die Wiederwahl mit 56 Prozent der Stimmen. Während ihrer letzten Amtszeit als Bürgermeisterin von Houston war Whitmire Präsidentin der US-Bürgermeisterkonferenz (1989-1990). Sie erhielt 1990 den Good Heart Humanitarian Award, der von der Jewish Women International verliehen wurde.

Nach ihrer Niederlage in einem heiß umkämpften Rennen 1991 gegen Bob Lanier leitete sie ein politisches Institut an der Rice University und war kurzzeitig Präsidentin von Junior Achievement. Es folgte eine Ernennung zur JFK School of Government in Harvard. 1996 wurde Whitmire von einem nationalen Suchkomitee als Präsident der American Public Transit Association ausgewählt, aber alte politische Feinde in Houston blockierten ihre Ernennung. Später im selben Jahr, als sie sich an die Handelskammer von North Houston Greenspoint wandte, gab sie bekannt, dass sie ihre Lehrtätigkeit in Harvard verlassen würde, um eine neue Stelle an der University of Maryland anzunehmen.

Weiterführende Literatur

Allgemeine Informationen zu Kathryn Whitmire finden Sie in der Biografiedatei des Bürgermeisters, City of Houston. Für ihre politische Karriere siehe Molly Ivins, "Kathy Whitmire", Arbeitende Frau (März 1987); "Whitmired" The Economist (14. Mai 1988); Lisa Belkin, "Die Bürgermeisterinnen von Texas", New York Times Magazine (20. März 1988); und Eileen Ogintz, "Bürgermeisterin von Texas" Chicago Tribune (29. November 1983). Interviews mit Whit-mire in den 1990er Jahren finden Sie in der Houston Chronik und andere texanische Veröffentlichungen. □