Joshua Johnston

Obwohl Fragen über seine Identität und ob ihm bestimmte Werke zugeschrieben werden sollten oder nicht, bleiben Joshua Johnston (1765-1830) in Betracht sei der erste afroamerikanische Porträtkünstler mit Auszeichnung.

Joshua Johnston war möglicherweise der erste angesehene afroamerikanische Künstler, und es gibt weiterhin widersprüchliche Beweise für seine Identität, Rasse und Arbeit. Ihm werden viele nicht signierte Familienporträts des späten XNUMX. und frühen XNUMX. Jahrhunderts zugeschrieben. Trotzdem wurde ein Mann im postkolonialen Baltimore namens Joshua Johnson oder Johnston in die damaligen Verzeichnisse aufgenommen, der sich mindestens zweimal als Porträtist bewarb. Dieser Mann wurde seitdem für ein Werk ausgezeichnet und ist universell in der Geschichte der afroamerikanischen Kunst enthalten.

Der Künstler "Brass Tacks"

Die Existenz von Joshua Johnston wurde zuerst von J. Hall Pleasants, einem pensionierten Arzt und national anerkannten Experten für Kolonialkünstler aus Maryland, vorgeschlagen. In den 1940er Jahren begannen Pleasants, lange verbreitete Geschichten in der bekannten Maryland-Gesellschaft zu untersuchen, wonach ein Sklave die Porträts mehrerer ihrer Vorfahren gemalt hatte. Die Geschichte wurde seit mehreren Generationen ohne Dokumentation weitergegeben. Viele Familien sagten, der Maler sei schwarz gewesen. Einer Geschichte zufolge gehörte der Sklave einem bekannten Künstler dieser Zeit, und sein Name war William Johnson. Pleasants durchsuchten alte Verzeichnisse von Baltimore, und obwohl er keinen William Johnsons fand, fand er eine Auflistung von 1817 für Joshua Johnston, der als Porträtmaler in der Sektion für "freie Farbinhaber" beschrieben wurde.

Diese Information weckte die Neugier von Pleasant weiter, da er glaubte, alle Maler dieser Zeit gekannt zu haben. Die Beschwerdeführer kamen schließlich zu dem Schluss, dass Johnston höchstwahrscheinlich der Maler einer Reihe von Porträts war, die stilistisch ähnlich waren und von denen der Künstler nie identifiziert worden war. Früher wurde der Maler einfach als "Künstler für Messingnägel" bezeichnet, da auf seinen Gemälden häufig mit Messingnägeln gepolsterte Möbel zu sehen waren.

Porträt im Lebensmagazin

In den nächsten Jahren identifizierten Pleasants 34 Gemälde, von denen er glaubte, dass sie Johnston zugeschrieben werden könnten, und 1942 veröffentlichte er einen Artikel in der Maryland Historical Magazine genannt: "Joshua Johnston, der erste schwarze amerikanische Porträtmaler?" Im Jahr 1940 Leben Das Magazin weckte weiteres Interesse an Johnston, als es ein ihm zugeschriebenes Porträt veröffentlichte. Die Publizität dieses Artikels führte zur Entdeckung von vier weiteren Gemälden, von denen angenommen wird, dass sie Johnstons sind.

Im Jahr 1948 veranstaltete das Peale Museum in Baltimore eine Ausstellung mit 23 Gemälden, die Johnston zugeschrieben wurden, und bis zum Tod von Pleasant im Jahr 1957 hatte er 50 Gemälde des Künstlers "identifiziert". In den nächsten zwei Jahrzehnten setzte sich das Geheimnis von Joshua Johnston fort, und 1973 verkaufte eine Auktion in Washington drei Johnston zugewiesene Gemälde für 31,000 US-Dollar. Die hohen Preise waren das Ergebnis der Überzeugung, dass Johnston schwarz war, was die Werke historisch bedeutsam machte. In Baltimore schrieb ein bekannter Kunsthistoriker und Freund von Pleasants einen Aufsatz, der in der Baltimore Abendsonne Fordern Sie jeden auf, zu beweisen, dass Johnston entweder schwarz war oder dass er tatsächlich der Künstler dieser Werke war. Drei Jahre später wurde die Hälfte dieser Herausforderung beantwortet: Dokumentarische Beweise zeigten, dass Johnston tatsächlich die ihm zugeschriebenen Werke gemalt hatte.

Rasse bleibt ein Rätsel

Der Beweis kam mit der Entdeckung eines Testaments von Frau Thomas Everette, der Frau eines wohlhabenden Geschäftsmannes aus Baltimore, der ein Familienporträt vom Künstler der Messingnägel machen ließ. In ihrem Testament überließ sie das Gemälde ihrer Tochter und behauptete, es sei von J. Johnson gemalt worden. Mit dieser Dokumentation konnten Kunsthistoriker feststellen, welche Werke des Johnston-Kanons stilistisch ähnlich genug waren, um seine zu sein. Während die Everette feststellen wird, dass der Künstler der Messingnägel Joshua Johnston war, hat sie nichts unternommen, um seine Rasse zu etablieren, was ein Rätsel bleibt.

Mitte der 1980er Jahre begann das Abby Aldrich Rockefeller Folk Art Center eine umfassende Studie zum Thema Johnstons Rasse. Die Studie wurde von Carolyn Weekely geleitet, der Kuratorin des Zentrums. Ihre Studie konzentrierte sich auf die Familiengeschichten, die Pleasants vor fast vier Jahrzehnten zum ersten Mal interessiert hatten. Die wöchentliche Studie konzentrierte sich auf die Idee, dass Johnston westindisch war. Diese Theorie würde die Rassenmehrdeutigkeit aus den Baltimore-Verzeichnissen erklären, die Pleasants zuerst aufgedeckt hatte. In einem Fall wird Joshua Johnston als "freier Farbinhaber" aufgeführt. In einer Volkszählung von 1800 wird Johnston jedoch als freier weißer Haushaltsvorstand aufgeführt, und sein Haushalt bestand aus seiner unmittelbaren Familie und vor allem aus einem freien Schwarzen. Eine offensichtliche Schlussfolgerung wäre, dass Johnston, wenn er tatsächlich schwarz war, so hellhäutig war, dass er als weiß durchgehen konnte, und dies manchmal tat. Dies unterstützt die Westindische Theorie weiter, da in Westindien Rassenvermischungen weitaus häufiger waren als im kolonialen Amerika.

Angestellt bei einem Abolitionisten

Die Studie deckte nie eine endgültige Dokumentation über Johnstons Rasse auf, eröffnete jedoch einige interessante neue Möglichkeiten, von denen die wichtigste darin bestand, dass Johnston ein französischsprachiger Sklave war, der als kleiner Junge von Charles Wilson Peale, einem prominenten Porträtisten aus Baltimore, geerbt wurde ausgesprochener Abolitionist. Nach dieser Theorie, für die es fast keine Unterlagen gibt, hat Peale den jungen Johnston möglicherweise von seinem Schwager geerbt und ihn als seinen Assistenten eingestellt. Als solches wäre Johnston der Kunst der Porträtmalerei ausgesetzt gewesen, wie sie zu dieser Zeit praktiziert wurde. Die wöchentliche Studie hat große Anstrengungen unternommen, um zu zeigen, dass Johnstons Stil dem von Peale sehr ähnlich war. Diese Theorie hat jedoch Kritiker, die darauf hinweisen, dass Peales umfangreiche Tagebücher führte und niemals einen Joshua Johnston oder einen Künstlerlehrling erwähnte.

Zum Geheimnis von Johnston kommt hinzu, dass er es überhaupt geschafft hat, Unbekanntes in die Geschichte zu überführen. Keiner der vielen Baltimore-Künstler dieser Zeit erwähnt ihn, über die viel bekannt ist. Pleasants selbst wusste nichts von Johnston und er war der größte lebende Experte für koloniale Maryland-Künstler. Wäre er kein Porträtkünstler gewesen, wäre diese Anonymität vielleicht erklärbar, aber das Malen von Porträts ist eine sozial orientierte Kunst. Es wird oft erwähnt und erfordert, dass ein Künstler in einem breiten Kreis von Menschen bekannt ist. Wenn Johnston ein schwarzer Mann gewesen wäre, hätte dies sicherlich jemand erwähnt. Natürlich hat sich die Forschung auf diesem Gebiet auf wenige Studien beschränkt, und es besteht die Hoffnung, dass in Zukunft die Wahrheit über Joshua Johnston aufgedeckt werden kann.

Weiterführende Literatur

Bearden, Romare, Eine Geschichte afroamerikanischer Künstler von 1792 bis heute, Pantheon Books, 1993.

Gut, Elsa Honig, "Eine Suche nach Identität", in Die afroamerikanischen Künstler, Hacker Art Books, 1982.

Samella, Lewis, Kunst: Afroamerikaner, Harcourt Brace Jovanovich, 1978. □