Johnson jr., William (1771-1834)

Richter am Obersten Gerichtshof

Jugend. William Johnson Jr. wurde am 27. Dezember 1771 in Charleston, South Carolina, als zweiter Sohn von William und Sara Johnson geboren. Sein Vater war ein wohlhabender Schmied, der eine aktive Rolle in öffentlichen Angelegenheiten übernahm und in die Legislative gewählt wurde. Der junge William trat 1787 in das College of New Jersey (heute Princeton University) ein und wurde in Klassik, Mathematik und Geschichte ausgebildet. Johnson studierte Rechtswissenschaften in Charleston bei Charles Cotesworth Pinckney, der in London bei Sir William Blackstone studiert hatte. Johnson erhielt 1790 seinen Bachelor of Arts und wurde in Anerkennung seines herausragenden Stipendiums für die Abgabe des Latin Salutatory ausgewählt.

Staatsoberhaupt. Johnson wurde 1794 in die Versammlung von South Carolina gewählt und diente später als deren Sprecher. Er leitete die Bewegung zur Reform des Justizsystems in South Carolina und setzte sich erfolgreich für einen verbesserten Zugang zu den Gerichten ein, indem er eine Reihe von Kreisgerichten einrichtete. Im Jahr 1799, im Alter von siebenundzwanzig Jahren, wurde Johnson an das Berufungsgericht von South Carolina berufen, wo er sich einen Ruf für Fairness und ausgeprägtes Denken erarbeitete.

Oberster Gerichtshof. Am 22. März 1804 ernannte Präsident Thomas Jefferson Johnson zu seiner ersten Ernennung zum Obersten Gerichtshof. Jefferson war irritiert über die föderalistischen Neigungen der Justiz und insbesondere über die Macht des beeindruckenden Obersten Richters John Marshall und freute sich 1804, endlich die Möglichkeit zu haben, seinen eigenen Mann zum Gericht zu ernennen. Johnson wurde Jefferson als "eifriger Demokrat" mit "einwandfreiem Charakter" empfohlen. Johnson war erst zweiunddreißig Jahre alt, als er im Mai 1804 den Amtseid als Associate Justice des Obersten Gerichtshofs ablegte. Johnson wurde von mindestens einem Biographen als „erster Andersdenkender“ bezeichnet, eine Beschreibung, die sachlich nicht wahr ist . (Richter James Iredell gab 1793 die erste abweichende Stellungnahme des Gerichtshofs ab). Johnson war jedoch der häufigste Dissident des High Court in seinen Anfangsjahren und gab zwischen 1805 und 1834 insgesamt XNUMX abweichende Meinungen ab. Johnsons denkwürdigste Entscheidung fiel in der einen Angelegenheit, in der er sich gegen denselben Präsidenten aussprach, der ihn ernannt hatte.

Den Präsidenten zurechtweisen. Der Fall ergab sich aus der Anwendung von Jeffersons umstrittenem Embargo Act von 1807, der die Ausfuhr von Waren aus den Vereinigten Staaten in ausländische Häfen untersagte. Das Embargo war ein Versuch, die Vereinigten Staaten aus dem Krieg zwischen England und Frankreich herauszuhalten, indem eine starre isolierte Haltung beibehalten wurde. Der Kongress hatte Jefferson umfassende Durchsetzungsbefugnisse eingeräumt, zu denen der Präsident den örtlichen Beamten Befehle zur Aufrechterhaltung des Handelsverbots erteilt hatte. 1808 stand der Sammler des Hafens von Charleston, South Carolina, Simeon Theus, vor einem Dilemma. Ein Schiff, das in seinem Hafen angedockt war, voller Reis und Baumwolle und nach Angaben seines Eigners nach Baltimore fuhr, schien dem Embargogesetz zu entsprechen. Die jüngsten Befehle der Finanzabteilung von Jefferson haben jedoch die Inhaftierung aller Schiffe unabhängig vom Aussehen „gefördert“. Angesichts der Möglichkeit, dass er wegen Nichtbeachtung der Anweisungen des Präsidenten von seinem Posten entfernt werden würde, hielt Theus das Schiff fest, obwohl er nicht glaubte, dass es gegen das Gesetz verstoße. Der Schiffseigner Adam Gilchrist bat Richter Johnson, der als Kreisrichter fungierte, Theus zu beauftragen, sein Schiff freizulassen. Johnson sah in den Regeln des Finanzministeriums einen unangemessenen Eingriff der Exekutive in die Entscheidungsfindung der örtlichen Hafenbeamten. Der Präsident versuchte, Befugnisse zu übernehmen, die nicht im Embargogesetz vorgesehen waren, indem er das Urteil der örtlichen Sammler durch sein Urteil ersetzte. Johnson glaubte nicht, dass der Sammler, der keine Beweise für die Inhaftierung des Schiffes hatte, den Anweisungen des Präsidenten folgen sollte, die „einem nicht genehmigten Eingriff in die individuelle Freiheit“ gleichkamen. In einer direkten Rüge an Präsident Jefferson erklärte Johnson, dass "die Beamten unserer Regierung, von den höchsten bis zu den niedrigsten, gleichermaßen rechtlichen Beschränkungen unterliegen". Die Freiheit, Handel zu treiben, war für einen Menschen ein ebenso wichtiges Recht wie „die Luft, die er atmet, oder das Essen, das er konsumiert“. Am 28. Mai 1808 bestellte Johnson das Schiff frei.

Reaktion. Präsident Jefferson war wütend über diese Herausforderung an seine Autorität und wies Generalstaatsanwalt Caesar Rodney an, eine Kritik an Johnsons Entscheidung zu veröffentlichen. Rodney tat dies, indem er Johnsons Zuständigkeit in dieser Angelegenheit in Frage stellte und die Justiz beschuldigte, sich in Exekutivangelegenheiten einzumischen. Johnson antwortete mit einer Erklärung gegenüber der Presse und plädierte für eine gerichtliche Intervention, wenn es um individuelle Freiheiten ging. Die Gerichte, schrieb er, sind die "verfassungsmäßigen Vertreter" des Gesetzes, und in "einem Land, in dem Gesetze regieren, sind Gerichte notwendigerweise das Medium des Handelns und der Reaktion zwischen der Regierung und den Regierten".

Republikanischer Dissenter. Zum größten Teil war Johnson ein loyaler und engagierter Jeffersonian Republikaner, und er wurde ein regelmäßiger Kritiker von Chief Justice John Marshall. Johnson wurde ein produktiver Andersdenkender, und selbst wenn er in der Mehrheit war, schrieb er oft eine separate übereinstimmende Meinung. Obwohl er Marshall oft widersprach, unterstützte Johnson die grundlegende Rolle des Gerichtshofs bei der Verfassungsentscheidung. Gegen Ende seiner Karriere widersetzte sich Johnson John Calhouns Aufhebungstheorie, die von vielen Südkarolinern als „dumme und böse Täuschung“ angesehen wurde. Er war auch ein produktiver Schriftsteller und in der Charleston Horticultural Society aktiv. Johnsons Gesundheit begann 1832 zu versagen und er starb am 4. August 1834 in Brooklyn, New York.