Indianer und Christentum

Religiöse Vielfalt. Im neunzehnten Jahrhundert gab es in den Vereinigten Staaten mehr als dreihundert Indianerstämme, und jeder hatte eine eigene Kultur mit eigenen religiösen Überzeugungen und Praktiken. Aufgrund dieser Vielfalt ist es schwierig, eine einzige genaue Beschreibung der Religion der amerikanischen Ureinwohner zu liefern. Eine solche Anstrengung wird durch die Tatsache weiter erschwert, dass spirituelle Überzeugungen das soziale und kulturelle Leben der meisten indianischen Stämme so tief durchdrangen, dass sie oft untrennbar mit dem Gemeinschaftsleben als Ganzes verbunden waren. Zeremonien, die den Weißen spezifisch religiös erschienen sein könnten, waren für Inder oft nur eine Erweiterung des täglichen Lebens. Allen Stämmen war jedoch gemeinsam, dass sie irgendwann einer Begegnung mit weißen Christen gegenüberstanden.

Weiße Einstellungen. Unter den Weißen gab es zwei gemeinsame religiöse Einstellungen gegenüber amerikanischen Ureinwohnern. Einer drückte sich in der Vorstellung des manifestierten Schicksals aus, der Idee, dass weiße Christen eine von Gott gegebene Mission hatten, ihre Zivilisation und ihre Ideale von Freiheit und Demokratie auf dem gesamten nordamerikanischen Kontinent zu erweitern. Unter diesem Gesichtspunkt konnten Indianer, die wertvolles Land besetzten, mit wenigen moralischen Bedenken entfernt oder sogar ausgerottet werden. Ein zweiter Standpunkt vertrat die Auffassung, dass die Indianer nicht als Hindernis für den weißen Fortschritt angesehen werden müssen. Sie waren vielmehr einfach unwissende Heiden, die Teil der amerikanischen Gesellschaft werden könnten, wenn sie von der zivilisatorischen Unterweisung der Weißen profitieren könnten. Der erste Schritt in Richtung Zivilisation war vermutlich die Bekehrung zum Christentum. Obwohl frühere Missionare der Indianer nur wenige Konvertiten und viel Antagonismus hervorgebracht hatten, brachten die Wiederbelebungen des frühen neunzehnten Jahrhunderts der Missionsbewegung neue Impulse. Die meisten protestantischen Konfessionen sowie die römisch-katholische Kirche sandten Männer und Frauen zu indianischen Stämmen im ganzen Land, wo sie predigten, Bibeln verteilten und Schulen gründeten.

Indische Antworten. Die indischen Reaktionen auf Missionare waren so unterschiedlich wie ihre Formen religiöser Praxis. Die meisten Stämme begrüßten die Missionare zumindest anfangs, obwohl die Reaktionen selbst unter Mitgliedern desselben Stammes gemischt waren. Beeindruckt von der weißen Technologie glaubten viele Inder, dass die weiße Kultur auch eine gewisse spirituelle Kraft besitzen muss, und sie waren bereit zu hören, was die Missionare zu bieten hatten. Einige praktizierten christliche Konvertiten, während andere sich heftig gegen jeden weißen Einfluss aussprachen. Am häufigsten waren vielleicht diejenigen, die sich für bestimmte Elemente des Christentums interessierten, die in ihre eigenen Glaubenssysteme integriert werden konnten. Die Religionen der amerikanischen Ureinwohner waren wie die von den Sklaven mitgebrachten afrikanischen im Allgemeinen inklusivistisch und offen für neue religiöse Erfahrungen, Geschichten oder Visionen. So fanden es viele Inder möglich, das Christentum zu „akzeptieren“, ohne ihren eigenen Glauben aufzugeben. Sehr zur Frustration der Missionare waren die meisten Inder jedoch nicht an den Feinheiten der Lehre interessiert. Viele empfanden die Erbsünde und den Sündenfall als besonders seltsame Konzepte. Andere waren (wie viele Weiße) verwirrt über die Vielzahl der Konfessionen. Ein Seneca-Chef fragte sich: "Wenn es nur eine Religion gibt, warum unterscheiden sich die Weißen so sehr davon?"

Mission zu den Cherokees. Eine der erfolgreichsten Evangelisierungsbemühungen, zumindest nach weißen Maßstäben, war die Mission beim Cherokee-Stamm im Südosten der Vereinigten Staaten. Mähren, Presbyterianer, Kongregationalisten, Baptisten und Methodisten sandten in den ersten zwei Jahrzehnten des neunzehnten Jahrhunderts Missionare zum Stamm, und sie waren mit der erhaltenen Antwort zufrieden. Die Cherokees wurden nicht nur in großer Zahl Christen, sondern sie entschieden sich auch dafür, viele andere Aspekte der sie umgebenden weißen Kultur zu übernehmen. Sie bauten Straßen und entwickelten ein politisches System und eine Verfassung, die auf denen der Vereinigten Staaten basierten. Sequoia schuf eine schriftliche Form der Cherokee-Sprache, und der Stamm begann, seine eigenen Bücher und Zeitungen zu veröffentlichen. Zweifellos gab es Widerstand gegen missionarische und „zivilisatorische“ Bemühungen. Wie bei vielen anderen Stämmen kam es unter den Cherokees zu regelmäßigen Wiederbelebungen der vollständig einheimischen Religion, und zu dieser Zeit ermutigten Stammesführer die völlige Ablehnung der weißen Zivilisation. Trotzdem waren die Missionare stolz darauf, den Stamm als Beispiel für die erfolgreiche Integration der Indianer in die amerikanische Gesellschaft zu halten. Ende 1828 wurde jedoch Gold in Nordgeorgien entdeckt, und

Der Drang, die Cherokees in den Westen zu verlegen, nahm zu. Mit der vollen Unterstützung von Präsident Andrew Jackson wurde mit einer Zwangsräumung begonnen. Viele Missionare waren bestürzt, und die engagiertesten nahmen formell Stellung gegen die Entfernung der Indianer und gegen ihre eigene Regierung. Sie argumentierten, dass ihre Fortschritte bei der Zivilisation und Bekehrung der Cherokees eine moralische Verpflichtung für die Vereinigten Staaten darstellten, das Eigentum des Stammes an seinen Erbgebieten zu akzeptieren. Aber ihre Bitten blieben unbeachtet. So marschierte der Stamm, der am ehesten bereit war, die Gaben einiger weißer Christen anzunehmen, auf der „Spur der Tränen“, die von anderen weißen Christen geschaffen worden war - die gleichermaßen sicher waren, dass sie im Namen Gottes und des Landes handelten - zu einem ungewissen Schicksal .