Henry, Prinz der Seefahrer (1394-1460)

Portugiesischer Staatsmann

Geschichte und Legende. Neben Christoph Kolumbus war Prinz Heinrich der Seefahrer von Portugal Gegenstand mehr Mythen als jede andere historische Figur des europäischen Zeitalters der Erforschung und Expansion. Portugiesische Historiker haben ihn seit dem 1400. Jahrhundert als Nationalhelden ausgezeichnet und ihm viele der wichtigsten technologischen, intellektuellen und navigatorischen Innovationen zugeschrieben, die Portugal zu Lebzeiten zu einer führenden Seemacht gemacht haben. Nach den traditionellen Heldenberichten seines Lebens soll Henry Sagres an der Südwestspitze Portugals angezogen haben, die führenden Seefahrer und Denker seiner Zeit. Von Sagres aus leitete Henry ein großes imperiales Programm und schickte seine Seeleute in die unbekannten Gewässer der afrikanischen Küste und auf die Inseln des Atlantiks. Damit legte er den Grundstein für die spätere Reise von Vasco da Gama nach Indien zwischen 1497 und 1499 und das Wachstum eines globalen Handelsimperiums, das sich schließlich von Indien und Malaysia im Osten bis nach Brasilien im Westen erstrecken sollte. In den letzten Jahren haben Historiker jedoch entdeckt, dass ein Großteil der Legende um die historische Figur von Prinz Henry hohl und irreführend ist. Ja, der „echte“ Prinz Henry war einer der führenden Befürworter der portugiesischen Expansion in den mittleren Jahrzehnten des 1400. Jahrhunderts, und er spielte tatsächlich eine führende Rolle bei der Organisation der frühen portugiesischen Reisen entlang der afrikanischen Küste. Die verfügbaren Beweise deuten jedoch darauf hin, dass Henrys angebliche Navigationsschule in Sagres möglicherweise nicht existiert hat und dass Henry anstelle eines innovativen Visionärs ein Mann seiner Zeit war. In vielerlei Hinsicht ist der historische Henry, der aus einer sorgfältigen Untersuchung der Beweise hervorgeht, sogar noch interessanter als der mythische Henry der traditionellen portugiesischen Legende.

Königliche Familie. Henry wurde 1394 als dritter Sohn des portugiesischen Königs John I. geboren. Als jüngerer Sohn war Prinz Henry dazu bestimmt, den Thron niemals selbst zu erben. Dennoch blieb er während seines gesamten Erwachsenenlebens eine der Schlüsselfiguren der portugiesischen Politik und wurde zeitweise in Konfrontationen und Machtkämpfe mit seinen Brüdern und anderen Mitgliedern der königlichen Familie verwickelt. Als Henrys Neffe Afonso 1538 als kleiner Junge den Thron erbte, verlor Henry einen Machtkampf mit seinem eigenen älteren Bruder Prinz Pedro, der als Regent für die Regierung des Königreichs fungieren sollte, bis der junge König das Erwachsenenalter erreichte. Henry, der nie im Zentrum der königlichen Entscheidungsprozesse stand, übte dennoch erheblichen Einfluss aus und wurde zur führenden Stimme für eine Militäroffensive gegen die Muslime Nordafrikas.

Auf Kampagne. Henry zeichnete sich 1415 beim Angriff auf die muslimische Stadt Ceuta an der Mittelmeerküste Marokkos aus. Während seine Brüder befürchteten, dass das Halten der Stadt die militärischen Ressourcen zu dünn ausbreiten und Portugal selbst für muslimische oder spanische Angriffe anfällig machen würde, befürwortete Henry nicht nur die fortgesetzte Besetzung von Ceuta, sondern auch neue Offensiven gegen andere nordafrikanische Gebiete. Seine grandiosen Ambitionen brachten eine Katastrophe mit sich, als er 1437 einen gescheiterten Angriff auf die Stadt Tanger anführte. Das Fiasko in Tanger diskreditierte Henry in politischen Kreisen, und in den kommenden Jahren sollte er die meiste Zeit in der südlichen Küstenstadt Sagres verbringen, weit weg vom königlichen Hof in Lissabon.

Wurzeln der Expansion. Bereits vor seinem Wohnsitz in Sagres hatte Henry begonnen, portugiesische Seeexpeditionen südlich der afrikanischen Küste zu bevormunden. Die Ziele und Motive dieser Missionen waren vielfältig. Dazu gehörten ein militärischer Vorteil gegenüber den Muslimen Nordafrikas, die Suche nach Verbündeten, um im Kampf gegen den Islam zu helfen, der direkte Kontakt zum afrikanischen Goldhandel, der damals von den Muslimen dominiert wurde, und die einfache Neugierde auf das, was sie in diesen bisher unbekannten Regionen finden könnten . In diesen frühen Phasen der portugiesischen Erkundung gibt es keine Hinweise darauf, dass Henry beabsichtigte, direkt nach Indien zu segeln, indem er die Südspitze Afrikas umrundete, wie es Vasco da Gama später auf seiner Reise von 1497 bis 1499 lange nach Henrys Tod gelingen würde. Ein wesentliches geistiges Hindernis für diese frühen Reisen war die seit langem bestehende Überzeugung der portugiesischen Seeleute, dass starke Strömungen und ungünstige Winde die Rückkehr nach Portugal unmöglich machen würden, wenn ein Schiff an der afrikanischen Küste am Kap Bojador vorbeifahren würde. Es war einer von Henrys Kapitänen, Gil Eannes, der diesen Mythos 1434 endgültig widerlegte, indem er erfolgreich um das Kap navigierte und nach Portugal zurückkehrte. Nachfolgende portugiesische Reisen, von denen einige von Henry in Auftrag gegeben und andere von privaten kommerziellen Interessen finanziert wurden, segelten weiter die afrikanische Küste entlang. 1446 erhielt Henry von seinem Neffen König Afonso ein Handelsmonopol für den gesamten Handel südlich von Kap Bojador. Portugiesische Expeditionen in den späteren Lebensjahren Heinrichs entwickelten entlang der afrikanischen Küste einen florierenden Handel mit Gold, Elfenbein und sogar Sklaven, von denen viele in portugiesische Kolonien auf den Madeira-Inseln verschifft wurden, um auf Zuckerplantagen zu arbeiten. Zum Zeitpunkt von Henrys Tod im Jahr 1460 waren portugiesische Seefahrer bis zur Mündung des Gambia River nach Süden gesegelt.

Mythos und Wirklichkeit. Traditionelle Biografien von Henry haben ihm andere revolutionäre Errungenschaften zugeschrieben, wie die Erfindung des hochseetauglichen Karavellenschiffs und die Perfektion des kritischen Navigationsinstruments namens Astrolabium. Beide Behauptungen sind unbegründet, weil Henry kein Navigator war. Als Politiker und Soldat verbrachte er eigentlich wenig Zeit auf See. Henry war keine Heldenfigur, die das portugiesische Reich im Alleingang zeugte, sondern nur ein wichtiger politischer Befürworter eines breiten und schrittweisen Prozesses der portugiesischen Expansion, an dem Hunderte von Seeleuten, Gelehrten und Staatsmännern beteiligt waren.

Quelle

Bailey W. Diffie und George D. Winius, Grundlagen des portugiesischen Reiches, 1415–1580 (Minneapolis: University of Minnesota Press, 1977).