Haber, fritz (1868–1934)

Deutscher Chemiker, 1918 Nobelpreisträger für Chemie.

Fritz Haber gilt als "Vater der modernen chemischen Kriegsführung" (Lepick, S. 67). Zu der Zeit, als er der Armee des Kaisers seine Dienste anbot, war er bereits ein berühmter Wissenschaftler. Aus einer wohlhabenden jüdischen Familie in Schlesien - sein Vater handelte mit chemischen Produkten und Indigo - studierte er an der Technischen Hochschule in Berlin. Dort verteidigte er 1891 seine Dissertation in organischer Chemie. Im folgenden Jahr wurde er in der evangelischen Kirche in Jena getauft. Ab 1894 schrieb er sich nach einer erfolglosen Zeit im Geschäft seines Vaters am Institut für Technologie in Karlsruhe ein, wo er zum freiberuflichen Dozenten ernannt wurde (Privatdozent) zwei Jahre später, nachdem er sich durch die Verteidigung einer Dissertation über die Verbrennung von Kohlenwasserstoffen qualifiziert hatte. Dort erhielt er 1906 auch seine erste Professur. 1901 heiratete er Clara Immerwahr, die ebenfalls Chemikerin war. Das Paar hatte 1902 ein Kind, Hermann, aber die Beziehungen zwischen den Ehepartnern verschlechterten sich.

In den Jahren 1904 bis 1910 entwickelte er in Zusammenarbeit mit der Firma BASF - und insbesondere deren Chefingenieur Carl Bosch (Nobelpreisträger 1931) - Verfahren zur Fixierung von Stickstoff aus der Atmosphäre und zur katalytischen Synthese von Ammoniak (Haber-Bosch-Verfahren), eines der ersten Ergebnisse war die Herstellung von Industriedünger. Es war diese Entdeckung, die ihm den Nobelpreis einbrachte und ihm aufgrund der sehr schnellen industriellen Anwendung des Verfahrens beträchtlichen Wohlstand brachte.

1911 wurde er Direktor des neuen Kaiser-Wilhelm-Instituts für Physikalische Chemie in Berlin. Kurz zuvor, noch in Karlsruhe, hatte er Albert Einstein (1879–1955) auf einer Konferenz kennengelernt. Zwischen den beiden Wissenschaftlern entwickelte sich eine tiefe Freundschaft, die jedoch während des Ersten Weltkriegs radikal gegensätzliche philosophische Ansichten vertrat. Während Einstein von Beginn des Krieges an pazifistische Neigungen hatte, beteiligte sich Haber begeistert an den Kriegsanstrengungen - nicht ohne zuvor den 1914 von dreiundneunzig deutschen Intellektuellen verfassten "Appell an die zivilisierte Welt" unterzeichnet zu haben. Im folgenden Jahr öffnete er in Langemarck die Büchse der Pandora für moderne chemische Kriegsführung, indem er die Wasserhähne der Chlorflaschen unter Druck stellte. Am 22. April 1915 überwachte Haber den Angriff persönlich und musste die Bedenken einiger Offiziere überwinden. Dieser Angriff stellte zweifellos einen Verstoß gegen die Haager Konventionen von 1899 dar.

1916 leitete er die Abteilung für chemische Kriegsführung der deutschen Armee und ließ mehrere hundert Forscher für ihn arbeiten, darunter viele brillante junge Wissenschaftler. Zu dieser Zeit gab es nur sehr wenige wie Max Born, die sich weigerten, mit ihm zu arbeiten. Seine Teams hatten bereits eine Gasmaske und Gasschalen entwickelt, die die Flaschen ersetzen sollten. 1917 entwickelten sie Yperit (oder Senfgas), ein stark ätzendes Gas zur Verwendung in der Kriegsführung. Haber heiratete 1917 erneut. Clara, die gegen seine Arbeit war, hatte im Mai 1915 Selbstmord begangen, was Haber nicht davon abgehalten hatte, seinen gewählten Weg zu verfolgen.

Die Ankündigung von 1919, Haber den Nobelpreis von 1918 zu verleihen, löste in den ehemaligen feindlichen Ländern eine wütende Reaktion aus. Haber wurde später auf die erste Liste der Personen gesetzt, die 1920 wegen Kriegsverbrechen verfolgt wurden, aber sein Name wurde nicht mehr in eine überarbeitete Version der Liste aufgenommen. In Deutschland nahm er jedoch erneut Kontakt zu denjenigen auf, die sich ihm während des Krieges widersetzt hatten, wie Einstein und Max Born, und nahm eine immer wichtigere Rolle in der nationalen Forschung ein. Er widmete sich daher der Wiederherstellung des wissenschaftlichen Rufs seines Landes und seiner internationalen Beziehungen im wissenschaftlichen Bereich. Dank des Geistes des Locarno-Pakts (1925) wurde er sogar Ehrenmitglied der französischen und englischen Chemiegesellschaft und in bedeutende Wissenschaftsakademien (in den USA und der UdSSR) gewählt.

Nach der Machtübernahme der Nazis trat Haber 1933 aus Protest gegen die Umsetzung antisemitischer Gesetze von seinem Amt am Institut zurück. Dann wanderte er aus. Auf seinem Weg durch die Schweiz traf Haber den Chemiker und zionistischen Führer Chaim Azriel Weizmann (1874–1952), der ihm eine Stelle in Palästina angeboten hatte. Nach einer anfänglichen Ablehnung schien Haber die Stelle anzunehmen. Auf Einladung von William Jackson Pope (1870–1939) ging er dann nach Cambridge, erhielt jedoch nicht die freundlichste Begrüßung. Während eines Urlaubs in der Schweiz und kurz vor der Abreise nach Palästina starb Haber 1934 am 29. Januar in Basel an einem Herzinfarkt. Der Historiker Fritz Stern stellte fest, dass sein Sohn, der sich 1927 in Frankreich niedergelassen hatte, ein Jahr nach Habers Tod einen Antrag auf Einbürgerung gestellt hatte, der von den französischen Behörden aufgrund der Aktivitäten seines Vaters während des Ersten Weltkriegs ständig abgelehnt wurde.