Große Depression, Ursachen von (Problem)

Nach den Präsidentschaftswahlen von Herbert C. Hoover (1929–33) im November 1928 schien in den Vereinigten Staaten alles in Ordnung zu sein. Die Wirtschaft florierte und der Aktienmarkt boomte. Der Präsident hatte versprochen, dass die wirtschaftlichen Gewinne anhalten und die Armut verschwinden würde. Die meisten Menschen glaubten Hoover und freuten sich auf eine glänzende Zukunft. Aber es gab bereits Anzeichen dafür, dass das Wirtschaftssystem nicht so solide war, wie es schien - bald begann der große Zusammenbruch.

Das wichtigste Hindernis für die wirtschaftliche Gesundheit der USA war der instabile Charakter der internationalen Wirtschaft nach dem Ersten Weltkrieg (1914–1918). Vor dem Ersten Weltkrieg waren die Vereinigten Staaten eine Schuldnernation gewesen, aber zwischen 1914 und 1919 gab es eine große Veränderung. Die Vereinigten Staaten waren zum weltweit führenden Gläubiger geworden. Der Krieg brachte auch die meisten europäischen Volkswirtschaften in einen Zusammenbruch und sie konnten ihre Schulden nicht bezahlen. Am Ende des Krieges betrug die private Verschuldung der Europäer gegenüber den Vereinigten Staaten fast 3 Milliarden US-Dollar, und die öffentliche Verschuldung ausländischer Regierungen gegenüber der US-Regierung betrug 10.3 Milliarden US-Dollar.

Um mit dieser möglicherweise katastrophalen Situation fertig zu werden, hätten die Vereinigten Staaten die öffentlichen Schulden erlassen und eine Handelspolitik verabschieden können, die den Austausch fördern soll, aber die verfolgte Politik war genau das Gegenteil. Die Vereinigten Staaten forderten, dass ausländische Regierungen ihre Schulden vollständig bezahlen. Gleichzeitig erhöhten die Vereinigten Staaten die Zollsätze, was den Handel untergrub. Dies führte zu einer günstigen Handelsbilanz für die Vereinigten Staaten und einem zunehmenden Handelsdefizit für Europa. Nur aufgrund massiver Investitionen von US-Unternehmen, die sich zwischen 1 und 1919 auf etwa 1930 Milliarde US-Dollar pro Jahr beliefen, konnte Europa das Defizit ausgleichen. So war die internationale Finanzstruktur fast ausschließlich von US-Unternehmen und Banken abhängig. Diese europäische Abhängigkeit von US-Investitionen war ein System, das nur so lange erfolgreich funktionieren konnte, wie der Abfluss von US-Kapital anhielt.

Die Aufrechterhaltung eines solchen Systems erforderte, dass die US-Wirtschaft gesund blieb, und obwohl sie robust zu sein schien, gab es kritische Probleme. Der Agrarsektor der Wirtschaft hatte sich von der Rezession von 1921 bis 1922 nie vollständig erholt, und die Industrie operierte in den 1920er Jahren mit einem Nettoverlust. Als die Ernte 1929 zu stark sinkenden Preisen führte, mussten die mit der Landwirtschaft verbundenen Wirtschaftssektoren ähnliche Verluste hinnehmen.

Ein weiteres kritisches Problem war eine langjährige Fehlverteilung des Einkommens. Bis 1929 gingen beachtliche 26 Prozent des Nationaleinkommens an ausschließlich zwei Prozent der Einkommensempfänger. Darüber hinaus tendierten die Unternehmen dazu, enorme Teile ihrer Gewinne in die Expansion zu stecken und die Löhne niedriger zu erhöhen, als es die Wirtschaft verlangte. Dies führte zu Überproduktion und einem gefährlichen Anstieg der Verbraucherkredite. (In den zwanziger Jahren verschuldeten sich die Menschen beim Kauf von Konsumgütern, Immobilien und Automobilen stärker als je zuvor.) So entwickelte sich ein wirtschaftliches Szenario, das nur so lange andauern konnte, wie es weiter wuchs. Leider hatte das Wachstum der Zeit eine fragile Basis.

Die unrealistische und instabile Natur der US-Wirtschaft zeigte sich im Verhalten der Aktienmärkte in den späten 1920er Jahren. Zwischen 1927 und 1929 nahm der Handel an der Börse stark zu und die Preise stiegen. Als "Bullenmarkt" bezeichnet, war er durch rigoroses Kaufen und Verkaufen gekennzeichnet - nicht unbedingt für langfristige Investitionen, sondern um einen schnellen Gewinn zu erzielen, während die Preise weiter stiegen. Diese Art der Spekulation war sehr gefährlich, da sie oft mit geliehenem Geld durchgeführt wurde. Allein im Jahr 1927 stiegen die Maklerkredite, bei denen die Aktien selbst als Sicherheit verwendet wurden, von 3 Mrd. USD auf 4.5 Mrd. USD, während das Volumen der gehandelten Aktien von 451 Mio. auf 577 Mio. USD stieg. Dieses Verhalten führte zu einem Anstieg der Aktienkurse, weit über einen realistischen Zusammenhang mit dem Wert der von den Aktien vertretenen Unternehmen hinaus. Anfang 1929 verkauften sich beispielsweise viele Aktienemissionen mit mehr als dem Sechzehnfachen ihres Gewinns, während das sichere Höchstverhältnis 10 zu eins betrug. Zwischen 1925 und 1929 stieg der Durchschnittspreis der Stammaktien um 300 Prozent und das Handelsvolumen mehr als verdoppelte sich. Bankdarlehen, die zur Finanzierung von Spekulationen verwendet wurden, stiegen im gleichen Zeitraum von 3.5 Mrd. USD auf 8.5 Mrd. USD.

Warum genau dieser irrationale Boom der Kreditaufnahme und des Handels stattfand, ist schwer zu erklären. Ein Teil der Schuld lag bei den Unternehmen, die auch nach Anzeichen dafür, dass der Markt für ihre Produkte gesättigt wurde, weiter produzierten. Die Schuld lag auch bei der Bankengemeinschaft, die enorme unsolide Kredite vergeben hatte, und bei den Investoren selbst, die nach Gewinn gierig waren. Ein weiterer Faktor könnte die Tatsache gewesen sein, dass es in der Zeit vor dem Marktboom und während des anschließenden Zusammenbruchs nur wenige staatliche Vorschriften für Unternehmen, Aktienhandel und Bankwesen gab.

Bis zum Sommer 1929 war das System außer Kontrolle geraten und die Aktienkurse hatten ein Niveau erreicht, das nicht aufrechterhalten werden konnte. Der Markteinbruch begann im September 1929, als die Bank of England die Zinssätze erhöhte und die Bankkunden dazu drängte, mehrere hundert Millionen Dollar von den New Yorker Banken abzuheben. Dies führte dazu, dass die Aktienkurse leicht ins Stocken gerieten und Großinvestoren begannen, einige ihrer Bestände leise zu entladen. Dann, am 24. Oktober 1929, ergriff Panik die Börse. An diesem als "Schwarzer Donnerstag" bekannten Tag wurden 12 Millionen Aktien getauscht und die Aktienkurse brachen zusammen. Wirtschafts- und Regierungschefs versicherten der Öffentlichkeit, dass diese Katastrophe nur eine "Marktanpassung" darstelle und sich die Bedingungen für einige Tage stabilisierten. Dann, am 29. Oktober, fiel der Boden wieder heraus. Im Anschluss daran trat der Markt in eine lange Phase des allgemeinen Niedergangs ein, die den virtuellen Zusammenbruch des Finanzsystems darzustellen schien.

Der Wohlstand der zwanziger Jahre war abhängig von der reibungslosen Zusammenarbeit von Welthandel, inländischen Kapitalinvestitionen, Bauindustrie und Fertigung - insbesondere von Automobilen. Der Hauptbestandteil dieser Mischung war das Vertrauen, dass Waren verkauft werden könnten und dass Investitionen Gewinne bringen würden. Der Börsencrash schwächte das Vertrauen der Geschäftswelt erheblich, was zu einem Rückgang der Käufe und einem Rückgang der Auslandsinvestitionen führte. Dies wiederum führte zum Zusammenbruch der ohnehin wackeligen europäischen Wirtschaft, was die US-Unternehmen und Banken noch stärker belastete. So entstand eine irreversible wirtschaftliche Abwärtsspirale, die die gesamte industrialisierte Welt umfasste. 1931 war die Weltwirtschaftskrise (1929–1939) in vollem Gange - die schlimmste ihrer Art in der Geschichte.