Gratverschwörung

Nach zwei Jahrhunderten bleibt die Gratverschwörung (1804–1807) eines der mysteriösesten Ereignisse in der amerikanischen Geschichte. Außer Aaron Burr und vielleicht einigen seiner engsten Freunde konnte zu dieser Zeit niemand genau bestimmen, was Burr beabsichtigte, und seitdem hat niemand sein Denken endgültig festgelegt.

Burr war in den 1790er Jahren Führer der Demokratischen Republikanischen Partei gewesen und spielte eine entscheidende Rolle bei ihrem Wahlsieg bei den Wahlen von 1800. Aber sein Verhalten in der letzten Phase dieser Wahlen - als das Repräsentantenhaus daran arbeitete, die Wahllücke zwischen ihnen zu überwinden er und Thomas Jefferson - hatten sein Ansehen in der Partei und beim neuen Präsidenten schwer beschädigt. Im Herbst 1804 schien Vizepräsident Burr wenig politische Zukunft zu haben. In diesem Jahr hatte er es nicht geschafft, Gouverneur von New York zu werden, und Alexander Hamilton in einem Duell getötet, für das er in New York und New Jersey wegen Mordes angeklagt wurde.

Als seine Amtszeit als Vizepräsident Anfang 1805 zu Ende ging, begann Burr offenbar mit der Ausarbeitung eines Plans zur Wiederbelebung seines Vermögens im Westen, wahrscheinlich in Zusammenarbeit mit James Wilkinson - einem Verbündeten der Revolution, einer führenden Persönlichkeit in Kentuckys berühmter spanischer Verschwörung bezahlte spanische Spionin und den ranghöchsten General der US-Armee. Wenn Burr einen einzigen Plan hatte, hüllte er ihn in Geheimhaltung und Rätsel, indem er verschiedenen Menschen verschiedene Dinge erzählte. Einigen schlug er vor, dass das ultimative Ziel eine Teilung der amerikanischen Union in den Appalachen und die Errichtung einer neuen und energischeren Nation auf beiden Seiten des Mississippi-Tals sei. Anderen enthüllte er einen Plan, in das spanische Mexiko einzudringen, seine Kolonisten zu befreien und ein neues Reich aufzubauen. Normalerweise sagte er potenziellen Anhängern, dass dieser Plan von einem Krieg zwischen den Vereinigten Staaten und Spanien abhänge, und deutete gelegentlich sogar an, dass Männer in der Verwaltung seine Vorbereitungen gutheißen. Zu anderen Zeiten bestand er darauf, dass die Regierung nichts von seinen Plänen wusste.

Bevor Burr im Frühjahr 1805 Washington DC verließ, nutzte er seinen verbleibenden Einfluss, um Wilkinson zum Gouverneur des Louisiana-Territoriums zu ernennen. In diesem Sommer und Herbst reiste er durch den Westen und stellte Unterstützer auf. Im folgenden Winter kehrte er in den Osten zurück und entfaltete verschiedene Versionen seines Plans in geheimen Treffen mit den britischen und spanischen Ministern, in der Hoffnung, finanzielle und vielleicht sogar militärische Hilfe zu erhalten. Im Sommer 1806 begannen Burrs Agenten, Männer zu rekrutieren und Vorräte und Boote zu beschaffen, um sich auf seine Rückkehr in den Westen vorzubereiten. Eine Reihe von vollkommen legalen Projekten deckte seine Aktivitäten ab: Gewinnen der Wahl zum Kongress aus einem westlichen Bundesstaat oder Territorium, Bau eines Kanals um die Wasserfälle des Ohio River in Louisville und Besiedlung eines riesigen Landstrichs im Orleans Territory (der Moderne) Bundesstaat Louisiana).

Im Sommer 1806 näherten sich die Beziehungen zwischen den Vereinigten Staaten und Spanien dem Krieg an. Jefferson schickte Wilkinson und die Armee an die umstrittene Grenze zwischen Louisiana und Texas, und Burr beschloss, seine Pläne in Gang zu setzen. Er vertraute offenbar auf Ereignisse, um zu entscheiden, welchen Teil seines Plans er verfolgen wollte. Im Oktober 1806 sah sich Wilkinson gezwungen, sich zwischen seinen widersprüchlichen Loyalitäten gegenüber Spanien, den Vereinigten Staaten und Burr zu entscheiden. Er entschied anscheinend, dass Burrs "Verschwörung" keinen Erfolg haben konnte und verriet sie Jefferson, wobei er seine Beteiligung so gut er konnte verschleierte. Als Wilkinsons Brief nach Washington raste, brachen Burrs Vorbereitungen angesichts der feindlichen öffentlichen Meinung und verschiedener rechtlicher Herausforderungen zusammen. Bis Ende Dezember, als seine Anhänger an der Mündung des Cumberland River zusammenkamen, hatte Burr nur zehn Boote und weniger als einhundert Mann. Am 10. Januar 1807 erfuhr er von Wilkinsons Verrat und Jeffersons Aufforderung zur Verhaftung, als er über Natchez an Land ging. Er ergab sich für einen Prozess im Mississippi-Territorium. Nachdem es sich als fehlgeschlagen erwiesen hatte, wurde Burr nach Richmond, Virginia, gebracht, wo er wegen Hochverrats und des Vergehens, eine Expedition gegen das spanische Mexiko zu organisieren, vor Gericht gestellt wurde. Der Prozess dauerte sieben Monate. Günstige Entscheidungen von Chief Justice John Marshall in Beweisangelegenheiten sicherten Burrs Freispruch in beiden Fällen im September 1807.

Ob es existierte oder nicht und ob es sich um Verrat handelte oder nicht, die Burr-Verschwörung diente verschiedenen politischen Zwecken. Es wurde von Republikanern - in der Verwaltung, den großen Zeitungen und im Westen - verwendet, um die Intensität der westlichen Loyalität zu demonstrieren, die Energie der republikanischen (und republikanischen) Regierung zu demonstrieren und den Patriotismus der meisten Föderalisten zu sprengen. Föderalisten wiederum stellten Burr und seine Freunde als Opfer der Verfolgung durch Jefferson vor.

Literaturverzeichnis

Abernethy, Thomas Perkins. Die Gratverschwörung. New York: Oxford University Press, 1954.

Lomask, Milton. Aaron Burr. 2 vols. New York: Farrar Straus Giroux, 1979, 1982.

Melton, Buckner F., Jr. Aaron Burr: Verschwörung zum Verrat. New York: Wiley, 2000.

James E. Lewis Jr.