Einführung in die Weltkriege und den Aufstieg moderner Autokratien (1900–1945)

Um 1900 dominierte Europa den Globus, und mit kolonialen Interessen im Ausland und Wohlstand im Inland erwarteten die Europäer eine glänzende Zukunft. Aber die Wolken zogen auf. Das schnelle Wachstum in Deutschland destabilisierte das Kräfteverhältnis des Kontinents und führte die europäischen Staaten in ein Wettrüsten und eine angespannte Anordnung defensiver Militärbündnisse. 1914 ermordete ein serbischer Nationalist den Erben des österreichisch-ungarischen Throns, um gegen die Besetzung Bosniens durch Österreich-Ungarn zu protestieren. Die Tötung trieb die europäischen Allianzen zur Mobilisierung, und plötzlich wurde der Kontinent von großen Konflikten heimgesucht - dem Ersten Weltkrieg.

Mehr als zehn Millionen Soldaten kamen in vier Jahren Kampf ums Leben, durchgeführt mit der schrecklichen Kraft neuer Technologien wie Flugzeuge, Giftgas und automatische Waffen. Nach einer endlosen Pattsituation erlangten die Alliierten (angeführt von Großbritannien, Frankreich, Italien und den Vereinigten Staaten) einen entscheidenden Vorteil, der 1918 zum Kriegsende führte. Die Sieger schnitzten aus dem besiegten Österreich-Ungar neue Staaten und Osmanische Reiche und sorgte für ein Strafergebnis für Deutschland.

In Russland brachte der Krieg mehr als schwere Verluste von Männern mit sich - er löste eine Revolution aus, die 1917 die monarchistische Herrschaft beendete. Die kommunistischen Bolschewiki, angeführt von Wladimir Ilich Lenin (1870–1924), machten sich daran, die russische Gesellschaft radikal zu verändern. Sie absorbierten andere Teilstaaten des Russischen Reiches und nannten die neue Regierung die Union der Sozialistischen Sowjetrepubliken oder die Sowjetunion.

Inmitten der sozialen und wirtschaftlichen Unruhen der Nachkriegsjahre gewannen andere radikale Bewegungen. Einer von ihnen war der Faschismus, eine Bewegung für eine starke autokratische Führung. In Italien sammelte Benito Mussolini (1883–1945) eine solche Anhängerschaft, dass der König ihn zum Premierminister ernannte, als seine Anhänger 1922 nach Rom marschierten.

Der New Yorker Börsencrash vom 24. Oktober 1929 löste die schlimmste Wirtschaftskrise der Neuzeit aus. Die Weltwirtschaftskrise hat weltweit zig Millionen Menschen arbeitslos gemacht, mit besonders schwerwiegenden Auswirkungen in Westeuropa und Nordamerika. Die Depression dauerte ein Jahrzehnt und schwächte die westlichen Demokratien in ihrem Zusammenstoß mit den auf dem Vormarsch befindlichen Faschisten.

Adolf Hitler (1889–1945) übernahm Mussolinis Ideologie und aggressive Taktik und baute mit seiner nationalsozialistischen (oder nationalsozialistischen) Partei eine mächtige faschistische Bewegung in Deutschland auf. Wochen, nachdem er im Januar 1933 Kanzler geworden war, erklärte Hitler Notmächte, die niemals widerrufen werden würden, verbot alle politischen Parteien außer seinen eigenen und baute mit einer Mischung aus Propaganda und Gewalt einen militarisierten Polizeistaat auf, den er das Dritte Reich nannte.

Die gewählte spanische Regierung fiel während des brutalen Bürgerkriegs von 1936 bis 1939 an einen rechten Militärführer. Hitler ging aggressiv vor, um sein Drittes Reich zu erweitern, und eroberte Österreich, die Tschechoslowakei und Litauen, bevor eine Großmacht eine große Herausforderung darstellte. In Asien war Japan zu einer expansionistischen Militärmacht herangewachsen, übernahm die Mandschurei und erklärte 1937 China den totalen Krieg.

Als Deutschland am 1. September 1939 in Polen einfiel, erklärten Großbritannien und Frankreich den Krieg und begannen den Zweiten Weltkrieg. 1940 schloss sich Japan dem Bündnis „Achse“ von Hitler und Mussolini an. Japans Angriff von 1941 auf Pearl Harbor, Hawaii, zog die Vereinigten Staaten in den Konflikt. Der Zweite Weltkrieg tötete weit mehr Menschen als sein Vorgänger, darunter sechs Millionen Juden, die in Konzentrationslagern der Nazis getötet wurden. Der Selbstmord von Adolf Hitler am 30. April 1945 markierte den Sieg der Alliierten in Europa. Im August dieses Jahres warfen die Vereinigten Staaten Atombomben auf die japanischen Städte Hiroshima und Nagasaki, töteten sofort Zehntausende Zivilisten und veranlassten Japans Kapitulation.