Der Tod von George Washington

Alarmursache. Am 13. Dezember 1799, im Alter von siebenundsechzig Jahren, erkrankte der frühere Präsident George Washington an einer seiner Meinung nach gewöhnlichen Erkältung und Halsschmerzen. Am nächsten Morgen konnte er kaum sprechen und konnte keine beruhigende Mischung aus Melasse, Essig und Butter schlucken. Martha rief nach dem Arzt, und in der Zwischenzeit bat Washington selbst den Plantagenaufseher, ihn zu bluten. Dies hörte erst auf, als Martha protestierte, dass er zu viel Blut nahm.

Blutung. Washingtons Beharren auf Blutung war typisch für die Zeit. Die meisten Ärzte waren sich einig, dass Blutungen die Erregung der Blutgefäße verringern würden, was wiederum die Schmerzen lindern, den Schlaf induzieren und Rückfälle verhindern würde. Blutungen wurden für alles verschrieben, von Fieber über Konsum bis hin zu Wahnsinn. Die Tatsache, dass Washington von seinem Aufseher in Abwesenheit eines Arztes ausgeblutet wurde, war nicht ungewöhnlich. Barbiere oder „Chirurgen“, Männer mit geringer oder keiner formalen medizinischen Ausbildung, waren Spezialisten für Blutungen. Sie könnten Blutegel verwenden oder einfach eine Vene in Arm, Hals oder Fuß aufschneiden und das Blut ablassen.

Die Ärzte. James Craik, der erste Arzt, der an Washingtons Bett ankam, blutete ihn erneut und später ein drittes Mal. Zwei weitere Ärzte, Elisha Dick und Gus-tavus Brown, kamen am späten Nachmittag an. Jeder untersuchte den Patienten. Brown stimmte Craik zu, dass Washington an Quinsy, einer schweren Form der Mandelentzündung, litt und empfahl mehr Blutungen. Dick bestand jedoch darauf, dass Washington eine Halsoperation brauchte und dass weitere Blutungen die Sache nur noch schlimmer machen würden. "Er braucht seine Kraft", sagte Dick, "Blutungen werden es verringern." Vielleicht weil er der jüngste der drei Ärzte war, wurde Dicks Rat ignoriert und der frühere Präsident wurde ein viertes Mal ausgeblutet.

Zusätzliche Behandlung . Die medizinische Theorie des Tages empfahl, Blutungen in Verbindung mit Emetika zu verabreichen, um Erbrechen und Säuberungen wie Kalomel (Quecksilber) hervorzurufen. Die Idee war, den Körper bis zu dem Punkt zu schwächen, an dem die Krankheit nichts mehr zu tun hatte. Alle diese Behandlungen wurden dem hilflosen, aber willigen Washington verabreicht. Als er sich am späten Nachmittag des Endes bewusst wurde, prüfte er seinen Willen und sprach mit seiner Sekretärin über finanzielle Angelegenheiten in Mount Vernon. Dann äußerte er laut seinen Ärzten den Wunsch, "dass er ohne weitere Unterbrechung sterben dürfe".

Ein letzter Wunsch . Als sein Tod näher rückte, scheint Washington von der Angst getroffen worden zu sein, lebendig begraben zu werden. Er sammelte genug Kraft, um seine persönliche Sekretärin zu fragen: "Lass meinen Körper nicht in weniger als drei Tagen nach meinem Tod in den Tresorraum." Als die Sekretärin zustimmte, antwortete Washington: "Es ist gut." Dies waren wahrscheinlich seine letzten Worte. Am 14. Dezember, als Mitternacht näher rückte, verstarb der erste Präsident der Vereinigten Staaten stillschweigend.

Vermeidbare Tragödie . Wäre seine Behandlung weniger schwächend gewesen, hätte das normalerweise gesunde Washington diese Krankheit möglicherweise durchlebt. Craik gab später zu, dass er Dick hätte zuhören sollen und behauptete, wenn die Ärzte „ihm kein Blut mehr abgenommen hätten, wäre unser guter Freund jetzt vielleicht am Leben gewesen“, obwohl es keineswegs sicher ist, dass sie etwas gegen ihn hätten tun können Bedingung. Zunächst waren sie sich nicht sicher, woran er litt: Es könnte sich um eine Streptokokkeninfektion des Rachens handeln, aber es könnte sich auch um Diphtherie handeln. Selbst wenn sie die Krankheit richtig diagnostiziert hätten, hätten sie möglicherweise nicht die Instrumente gehabt, um ihn zu behandeln - zum Beispiel um seinen Kehlkopf zu untersuchen. Man kann jedoch mit Sicherheit sagen, dass die Behandlung nichts zur Genesung beigetragen und höchstwahrscheinlich seinen Tod beschleunigt hat.

Quelle

James Thomas Flexner, Washington der unverzichtbare Mann (Boston: Little, Brown, 1974).