Chicago Feuer von 1871

Gegen 9 Uhr in der Nacht vom 8. Oktober 1871 begann in einem Kuhstall hinter einem Haus in Chicago ein Feuer. Es war ein ungewöhnlich trockener Sommer gewesen und die Flammen sprangen schnell von Haus zu Haus, dann von Straße zu Straße. Das Feuer raste von Südwesten nach Nordosten, umhüllte das Geschäftsviertel, sprang über den Chicago River und starb erst aus, als es fast dreißig Stunden später den Michigansee erreichte. Nie zuvor hatte die wohlhabende amerikanische Stadt solche Verwüstungen und Umwälzungen erlebt. Zu dieser Zeit befürchteten viele, dass die Metropole ihr Ansehen als Industrie- und Wirtschaftszentrum nicht wiedererlangen könnte. Aber Chicago erholte sich schnell und bekräftigte das Vertrauen seiner Bürger in die Ausdauer und Widerstandsfähigkeit ihrer Stadt.

Es gibt verschiedene Theorien darüber, wie das Chicago Fire von 1871 begann. Gerüchte verbreiteten sich fast so schnell wie die Flammen, die meisten beruhten auf Geschichten über Patrick und Catherine O'Leary und ihre Milchkuh, die angeblich über eine Laterne getreten waren, die den Brand auslöste. Andere Erklärungen reichen vom Zufall - einem Funken, der aus einem Schornstein geweht wird, oder einem Streichholz, der heruntergefallen ist - bis zur absichtlichen Brandstiftung oder sogar dem Zorn eines wütenden Gottes. Bis heute umgeben bunte Mythen das tragische Ereignis, und das ungelöste Rätsel bleibt Gegenstand von Spekulationen und Debatten.

Weniger zweideutig für Historiker ist das, was das Feuer zu einer Größe und Wildheit wachsen ließ, die unaufhaltsam waren. Zu Beginn des Brandes bemühten sich die örtlichen Feuerwehrleute, seinen Standort zu bestimmen. Als sie die Residenz des O'Leary erreichten, stand die Scheune in Flammen. Ein kleineres Feuer war am Tag zuvor durch vier Stadtblöcke von Chicago gefegt worden, und die Schläuche und Pumpen der Feuerwehr waren durch diese Bemühungen abgenutzt. Als das Feuer des Scheunenhofs außer Kontrolle geriet, waren die umliegenden Gebäude und die gesamte Stadt gefährdet.

Chicago, damals die Holzhauptstadt der Welt, war eine Stadt, die hauptsächlich aus Holz gebaut wurde. Die Häuser, Schaufenster und Fabriken - sogar die Bürgersteige und Straßen - bestanden aus diesem vielseitigen und dennoch brennbaren Material. Die Dürre, die die Region seit Monaten heimgesucht hatte, ließ all dieses Holz trocken, spröde und besonders flammengefährdet. Das Feuer hüllte die reich verziertesten Villen der Stadt und ihre bescheidensten Hütten ein. Windböen trugen "Feuerteufel", Stücke brennenden Holzes, die die Zerstörung schnell verbreiteten.

Pandemonium brach auf den Straßen aus, als Familien ihre Häuser verließen. Viele Menschen beschlagnahmten Wertsachen aus den lodernden Gebäuden und es kam zu Plünderungen, als Vandalen die Verwirrung ausnutzten. In seinem Artikel "The Great Chicago Fire" beschrieb John Pauly, wie Geschäftsleute ihre Familien in sichere Häfen schleppten und dann ihr Leben riskierten, um die Büros in der Innenstadt zu erreichen, in der Hoffnung, Geld, Unterlagen und Ausrüstung zu retten. Einige fühlten sich sicher genug, um zurückzutreten und den hellen, unglaublichen Brand zu beobachten. "Es war ein großartiger und doch schrecklicher Anblick", schrieb William Gallagher, ein Theologiestudent, in einem Brief an seine Schwester, der von der Chicago Historical Society aufbewahrt wurde. "Der geschäftliche Teil von Chicago war von keiner unserer Städte in Bezug auf die Schönheit der Architektur, die schönen und kostspieligen Lagerhäuser und die Bequemlichkeit der Anordnung unübertroffen."

Das Geschäftsviertel von Chicago war in der Tat beeindruckend. Mit der Entwicklung der Eisenbahn und dem wirtschaftlichen Aufschwung nach dem amerikanischen Bürgerkrieg (1861–1865) gedieh die Stadt. Aber das Feuer wütete durch vier Quadratmeilen der Metropole; Es zerstörte Fabriken, Geschäfte, Eisenbahndepots, Hotels, Theater und Banken. Flammen verbrannten Schiffe im Chicago River und verbrauchten fast alle Veröffentlichungen und Drucke der Stadt. Am Ende belief sich der Sachschaden auf 192 Millionen US-Dollar. Fast 300 Menschen starben in der Flamme und 100,000 wurden obdachlos. Millionäre wurden über Nacht zu Armen, ihre Geschäfte zerstört.

Zunächst schien der Schaden nicht wiedergutzumachen. Das Feuer hörte nicht nur auf, sondern löschte auch einen Großteil der Fortschritte, die die Stadt in den letzten Jahren gemacht hatte. In den Tagen nach der Katastrophe herrschte Chaos, als die Unruhen und Plünderungen weitergingen. Bürgermeister Roswell B. Mason erklärte das Kriegsrecht, um den Frieden in der verwüsteten Stadt zu bewahren. Aber Hilfe war unterwegs, und mit Sendungen, die per Telegraf verschickt wurden, konnten die Chicagoer den Kontakt zu nahe gelegenen Städten aufrechterhalten, die bei den Rettungs-, Wiederaufbau- und Wiederherstellungsbemühungen behilflich waren. Viele Unternehmen in anderen Städten hatten wirtschaftliche Interessen in Chicago zu schützen - New Yorker Verkäufer führten beispielsweise den Handel mit Innenstaaten über Chicagoer Händler durch. Die Unterstützung von Unternehmen in anderen Städten half der Stadt, aus der Asche des großen Feuers herauszukommen.

Der Wiederaufbau von Chicago war ein gewaltiges Unterfangen. Versicherungsunternehmen in Amerika und Europa kamen zu diesem Anlass und produzierten die Beträge, die sie für den Schaden zahlen mussten. Städte in Amerika und im Ausland haben Hilfsgelder in Höhe von 5 Millionen US-Dollar gesandt, und Tausende von gespendeten Büchern haben die Bibliotheken in Chicago aufgefüllt. Glücklicherweise blieb ein Großteil der Infrastruktur der Stadt - Getreideaufzüge, Eisenbahnlinien, Wasserversorgung und Abwassersysteme - intakt. Die Stadt konnte sich in diesem Rahmen schnell wiederbeleben. Es dauerte nicht lange, bis Chicago Unternehmer, Geschäftsleute und bekannte Architekten anzog, die Wege fanden, von den Wiederaufbaumaßnahmen zu profitieren.

Die größte Angst der Chicagoer wurde nie erkannt: Ihre Stadt ging nicht zugrunde. Vielmehr entstand die wiederaufgebaute Metropole Jahre später stärker als zuvor mit Gebäuden und Häusern, die nach neuen Brandschutzbestimmungen errichtet wurden. Der weltweit erste Wolkenkratzer mit Stahlrahmen, das Home Insurance Building, wurde 1885 errichtet. 1890 war Chicago die zweitgrößte Stadt in Amerika. Das Feuer von 1871 bedeutete eine Unterbrechung - aber glücklicherweise keine Beendigung - in der Zeit des Wirtschaftswachstums, die Chicago zusammen mit anderen amerikanischen Städten in den Jahren nach dem Bürgerkrieg erlebte.