Chaney, James Earl

30. Mai 1943
21. Juni 1964

Der Bürgerrechtler James Chaney wurde in Meridian, Mississippi, als Sohn von Ben Chaney und Fannie Lee Chaney geboren. Seine Eltern erweckten einen starken rassistischen Stolz in ihm, und 1959 wurde er zusammen mit einer Gruppe seiner Freunde von der High School suspendiert, weil er einen Knopf trug, der das lokale NAACP-Kapitel wegen seiner Unempfindlichkeit gegenüber rassistischen Fragen kritisieren sollte. Ein Jahr später wurde er von der Schule ausgeschlossen und begann neben seinem Vater als Stuckateur zu arbeiten. Chaneys Erfahrungen mit getrennten Bussen zu verschiedenen Arbeitsplätzen in ganz Mississippi zu reisen, während Freedom Rides, die von Bürgerrechtsorganisationen durchgeführt wurden, um getrennte zwischenstaatliche Transporte in Frage zu stellen, im gesamten Süden stattfanden, trieben seinen Aktivismus weiter an. 1963 beteiligte er sich direkt an Bürgerrechtsaktivitäten und trat dem Kongress für Rassengleichheit (CORE) bei. Ein Jahr später schloss sich CORE mit den Zweigstellen des Student Nonviolent Coordinating Committee (SNCC) in Mississippi und der Nationalen Vereinigung zur Förderung farbiger Menschen (NAACP) zusammen, um den Rat der Föderierten Organisationen (COFO) zu bilden, der eine massive Wählerregistrierung anführt und Desegregationskampagne in Mississippi namens Freedom Summer.

Während seiner Arbeit bei COFO lernte Chaney Michael Schwerner kennen, einen weißen jüdischen Liberalen, der vor seinem Eintritt bei CORE im Jahr 1963 Sozialarbeiter in New York City gewesen war, und zog um, um Feldarbeiter in Mississippi zu werden, und Andrew Goodman, einen jungen jüdischen College-Studenten, der hatte sich freiwillig für das Mississippi Freedom Summer-Projekt gemeldet. Die drei Männer wurden beauftragt, am 21. Juni 1964 in Meridian zusammenzuarbeiten, und gingen nach Longdale - einer schwarzen Gemeinde im Neshoba County, Mississippi -, um das Verbrennen einer Kirche zu untersuchen, die ein potenzieller Ort für eine Freedom School gewesen war, die Alphabetisierung und Wähler unterrichtete Bildung. Der Ku Klux Klan war in weiten Teilen des Mississippi fest verankert, und es wurde allgemein vermutet, dass der Klan die Kirche niedergebrannt hatte, um Bürgerrechtsaktivitäten zu verhindern. Als die drei Männer nach Meridian zurückfuhren, wurden sie von der Polizei in Philadelphia, Mississippi, festgenommen. Chaney wurde wegen Geschwindigkeitsüberschreitung festgenommen und Schwerner und Goodman wurden als Verdächtige bei den Bombenangriffen auf die Kirche festgenommen. Keiner der Männer durfte telefonieren oder die Geldstrafe bezahlen, die seine Freilassung aus dem Gefängnis des Verwaltungsbezirks Neshoba erleichtert hätte.

Die Verhaftung von Chaney, Schwerner und Goodman war kein Zufall. Bürgerrechtler wurden ständig von weißen Nachtreitern und örtlichen Polizisten belästigt, die oft Klan-Mitglieder waren, die sich mehr für die Aufrechterhaltung des Status quo der Rasse als für die Wahrung der Gerechtigkeit einsetzten. Schwerner war der erste weiße Bürgerrechtler, der außerhalb von Jackson, Mississippi, stationiert war. Seine Aktivitäten und seine Präsenz hatten ihn den Weißen von Meridian bekannt gemacht, und sein Erfolg bei der Initiierung von Bürgerrechtsprogrammen und sein jüdischer Hintergrund hatten ihn zum Ziel des Klans gemacht, der ihn "Spitzbart" genannt hatte, weil er einen Bart trug. Nachdem der stellvertretende Sheriff von Neshoba County, Cecil Ray Price, bestätigt hatte, dass das Auto, das Chaney gefahren war, bei CORE registriert war, alarmierte er den örtlichen Klan-Führer Edgar Ray Killen. Killen organisierte schnell eine Gruppe von Klansmen und formulierte einen Aktionsplan mit bis zu zwanzig Verschwörern. Später in derselben Nacht entließ Price die drei Männer aus dem Gefängnis, nachdem Chaney die Geldstrafe bezahlt hatte. Sie wurden von einer Klan-Truppe aus der Stadt verfolgt, gewaltsam aus ihren Autos entfernt, in ein abgelegenes Waldgebiet ein paar Meilen entfernt gefahren und getötet. Ihre Leichen wurden in einem irdenen Damm in unmittelbarer Nähe von Philadelphia beigesetzt, einer zuvor ausgewählten Grabstätte.

Versuche, Chaney, Schwerner und Goodman ausfindig zu machen, waren von COFO initiiert worden, als das Trio zum festgelegten Zeitpunkt nicht angerufen oder sein Ziel erreicht hatte. Als sich zunehmend herausstellte, dass ihnen Schaden zugefügt worden war, erneuerte COFO seine langjährige Bitte um Unterstützung durch das Justizministerium und mobilisierte eine Kampagne unter ihren Mitgliedern, um Druck auf Regierungsbeamte auszuüben. Soziale Gewalt gegen Schwarze in Mississippi war an der Tagesordnung, und trotz des hohen Anteils an Lynchmorden in Mississippi war in der Geschichte des Staates noch nie eine weiße Person wegen Mordes an einer schwarzen Person verurteilt worden. Das gestiegene Interesse an Bürgerrechten und die wahrscheinliche Beteiligung und das Verschwinden zweier weißer Männer erregten nationale Aufmerksamkeit und Reaktion des Bundes. Generalstaatsanwalt Robert Kennedy traf sich mit den Familien der vermissten Männer, und FBI-Agenten wurden vor Ort entsandt, um eine umfassende Untersuchung durchzuführen. Als einige Tage nach dem Vorfall die verkohlten Überreste von Chaneys Auto gefunden wurden, wurde der Landkreis Neshoba von Journalisten überflutet, die der schockierten Nation die Feindseligkeit der Weißen aus Mississippi berichteten, die den südlichen Rassismus zu verkörpern schienen.

Das FBI hat am 4. August 1964 die Leichen der drei Bürgerrechtler vom irdenen Damm geborgen, und vier Monate später wurden neunzehn Männer wegen Verschwörung angeklagt. Die Bundesregierung war gezwungen, ein Gesetz aus der Zeit des Wiederaufbaus anzuwenden, um die Männer der Verschwörung zu beschuldigen, Chaney, Schwerner und Goodman ihrer Bürgerrechte zu berauben, da der soziale Konsens hinter den Aktionen des Lynchmobs eine staatliche Strafverfolgung wegen Mordes unwahrscheinlich machte.

Widerspenstige Richter, Verzögerungen bei der Verteidigung und Probleme bei der Auswahl der Jury behinderten den ordnungsgemäßen Rechtsweg drei Jahre lang. 1966 trat der Oberste Gerichtshof der USA ein, um die ursprünglichen Anklagen wieder aufzunehmen, nachdem der Fall außergerichtlich geworfen worden war, und im Februar 1967 begann schließlich der lange verspätete Prozess. Trotz verschiedener Geständnisse und Augenzeugenberichte wurden neun Monate später nur sieben Angeklagte verurteilt, von denen einer der stellvertretende Sheriff Price war. Nur zwei Männer erhielten die Höchststrafe von zehn Jahren nach dem Gesetz. Zwei der anderen Männer wurden zu sechs Jahren und drei zu drei Jahren Haft verurteilt. Die Verschwörer wurden alle auf Bewährung entlassen, bevor sie die volle Haftstrafe verbüßten, und die meisten kehrten Mitte der 1970er Jahre in die Region Mississippi zurück.

Die Morde an Chaney, Schwerner und Goodman wurden zu einem Meilenstein in der Bürgerrechtsbewegung. Obwohl ein wichtiger Präzedenzfall für die Intervention des Bundes im Namen der Bürgerrechtler geschaffen wurde, wurde dieser Vorfall von vielen Mitgliedern der Bürgerrechtsbewegung nicht nur als Beispiel südlicher Ungerechtigkeit, sondern auch als Ergebnis jahrelanger Gleichgültigkeit des Bundes gegenüber der Notlage von Afroamerikaner. Im Jahr 2004, dem vierzigsten Jahrestag der Morde, leitete Ben Chaney, James 'Bruder und Leiter der James Earl Chaney Foundation, eine Kampagne an der Basis, um den Fall erneut zu eröffnen.

[VORLÄUFIGE VOLLAUTOMATISCHE TEXTÜBERSETZUNG - muss noch überarbeitet werden. Wir bitten um Ihr Verständnis.] Kongress für Rassengleichheit (CORE); Freiheitssommer; Nationale Vereinigung zur Förderung farbiger Menschen (NAACP); Studentisches gewaltfreies Koordinierungskomitee (SNCC)

Literaturverzeichnis

Cagin, Seth und Dray, Philip. Wir haben keine Angst: Die Geschichte von Goodman, Schwerner und Chaney und die Bürgerrechtskampagne für Mississippi. New York: Bantam Books, 1988.

Huie, William Bradford. Drei Leben für Mississippi. New York: ÖRK-Bücher, 1965.

Robyn Spencer (1996)