Beneš, Edward (1884–1948)

Zweiter (1935–1938) und vierter (1945–1948) Präsident der Tschechoslowakei.

Eduard Beneš wurde im Dorf Kožlany in eine Familie mit zehn Kindern geboren und unterstützte sich während seines Studiums in Prag und im Ausland (Paris, Berlin, London). 1908 promovierte er in Rechtswissenschaften. Beneš wurde im Ersten Weltkrieg als einer von ihnen bekannt von drei Gründern der Tschechoslowakei, zusammen mit Tomáš Garrigue Masaryk und dem slowakischen Führer Milan R. Štefánik. Obwohl er zunächst hoffte, dass die multiethnische österreichische Monarchie in eine moderne Föderation verwandelt werden könnte, begann er unter dem Einfluss von Masaryk daran zu arbeiten, das Habsburgerreich aufzubrechen. Auf der Pariser Friedenskonferenz zeichnete sich Beneš als Diplomat darin aus, beträchtliche Gebiete für die neue Republik zu gewinnen, insbesondere in ihrer östlichen Hälfte gegen die Ansprüche Ungarns. Die neuen Grenzen der Tschechoslowakei nahmen jedoch nicht nur zu viele ethnische Minderheiten auf, sondern erwiesen sich auch als zu abgeschwächt, um wirksam verteidigt zu werden.

Während der Zwischenkriegszeit kontrollierte Beneš die Außenpolitik der Tschechoslowakei. Dies galt auch nach seiner Wahl zum zweiten Präsidenten des Landes, der 1935 den alten Masaryk ersetzte. Gegen die doppelte Bedrohung durch den ungarischen Revisionismus und die Wiederherstellung der Habsburger setzte er sich gegen Rumänien und Jugoslawien durch und gründete 1919 gemeinsam mit der Tschechoslowakei die Kleine Entente. Neben der Aufrechterhaltung des Versailler Systems und der sehr aktiven Förderung des Völkerbundes wurde Beneš einer der führenden Befürworter der kollektiven Sicherheit, die durch den französisch-sowjetischen Militärhilfepakt von 1935 einen erheblichen Schub erhielt und dem die Tschechoslowakei beitrat. Andere Länder weigerten sich jedoch, daran teilzunehmen, und die Franzosen beschlossen unter britischem Einfluss, die faschistischen Mächte zu beschwichtigen, anstatt sie zurückzuhalten. Die deutsche Annexion Österreichs im März 1938 signalisierte den Ausbruch der Sudetenkrise, die auf der berüchtigten Münchner Konferenz Ende September beigelegt wurde.

Angesichts der Gefahr eines militärischen Angriffs durch Adolf Hitler, der sich zur Rettung der deutschsprachigen Bevölkerung der Tschechoslowakei verpflichtet hatte, erlagen Beneš und seine Regierung dem gemeinsamen anglo-französischen Druck und stimmten der deutschen Besetzung des Sudetenlandes zu. Nach München trat Beneš von seiner Präsidentschaft zurück und ging mit seiner Frau ins Exil nach London. Anfang 1939 reisten die Benešes in die USA ab. Beneš wurde als "Europas angesehenster Demokrat" bezeichnet und lehrte an der Universität von Chicago. Hier erlebte er den Schock von Hitlers Einmarsch in Prag am 15. März 1939 und den Zerfall der Tschechoslowakei. Was folgte, war wohl Benešs beste Leistung, als er noch als Privatperson die deutsche Besatzung als Akt der Barbarei und des Verstoßes gegen die Münchner Siedlung verurteilte. Am 28. Mai 1939 traf sich Beneš heimlich mit Franklin D. Roosevelt und ging mit dem Eindruck, der US-Präsident wolle die Tschechoslowakei wiederherstellen, falls die Vereinigten Staaten in den Krieg eintreten sollten. Einige Wochen vor dem deutschen Angriff auf Polen kehrte er nach London zurück. Benešs Aktivitäten konzentrierten sich auf die schwierige Aufgabe, die Einheit unter den Exilanten der Tschechoslowakei aufrechtzuerhalten, die Moral der Besatzungsmitglieder durch Radiosendungen zu stärken und die volle Anerkennung seiner Exilregierung durch die alliierten Streitkräfte zu erreichen. Nach Hitlers Einmarsch in die Sowjetunion im Juni 1941 begannen die Sowjets, die Wiederherstellung der Tschechoslowakei innerhalb ihrer Grenzen vor 1938 zu unterstützen. Beneš sah dies fälschlicherweise als Bestätigung seiner Konvergenztheorie an, wonach die Sowjetunion von Joseph Stalin aufgrund des engen Kriegsbündnisses mit Großbritannien und den Vereinigten Staaten einige demokratische Reformen verabschieden musste. Gegen britische Warnungen, aber um die besten Bedingungen zu sichern, ging Beneš im Dezember 1943 nach Moskau, um mit Stalin den Vertrag über Unterstützung und Zusammenarbeit nach dem Krieg zu unterzeichnen. Was folgte, war ein stetiger Rückzug von Benešs Seite unter dem Druck der Moskauer und tschechoslowakischen Kommunisten.

Beneš war noch immer tief traumatisiert vom Verrat der Westmächte im Jahr 1938 und argumentierte, er brauche eine gemeinsame Grenze mit der Sowjetunion, um militärische Unterstützung zu erhalten, um eine zukünftige deutsche Invasion zu vereiteln. In Bezug auf interne Veränderungen erließ Beneš eine Reihe von Dekreten, mit denen die Ausweisung von Deutschen und Ungarn, die Beschlagnahme ihres Eigentums und des der Nazi-Kollaborateure sowie die Verstaatlichung von Banken und Schwerindustrie angeordnet wurden. Er widersetzte sich wie in der Vergangenheit den slowakischen Bestrebungen nach Autonomie. Seine sich verschlechternde Gesundheit wurde von Moskau und einheimischen Kommunisten skrupellos ausgenutzt. Daher hatte er keine Kraft, sich zu widersetzen, als Stalin gegen die tschechoslowakische Teilnahme am Marshall-Plan ein Veto einlegte. Als es im Februar 1948 zum Showdown zwischen Kommunisten und Nichtkommunisten kam, konnte Beneš letztere nicht unterstützen, und indem er im Amt blieb, legalisierte er die kommunistische Übernahme. Im Mai 1948 weigerte sich Beneš jedoch endgültig, eine kommunistisch geförderte Verfassung zu unterzeichnen, und trat als Präsident zurück. Nach der Abdankung versuchte der kranke Beneš vergeblich, seine Kriegserinnerungen zu beenden. Er starb am 3. September 1948 an einem Schlaganfall.