1850-1877: die Künste: Überblick

Eine amerikanische Renaissance. Die 1850er Jahre waren ein Wendepunkt für die amerikanische Literatur. Nathaniel Hawthornes The Scarlet Letter (1850) und Herman Melville Moby-Dick (1851) gelten weithin als die ersten wahren Meisterwerke des amerikanischen Romans. Henry David Thoreaus Walden (1854) erhielt ähnliche Anerkennung wie ein Klassiker der amerikanischen Sachbücher, während Walt Whitmans langes Gedicht Lied von mir, veröffentlicht in seinem Leaves of Grass (1855) wird von vielen immer noch als das große epische Fest der amerikanischen Demokratie angesehen. Harriet Beecher Stowes Bestseller Onkel Toms Hütte (1852) beeinflusste die Haltung der Nation gegenüber der Sklaverei tiefgreifend.

Neue amerikanische Kunst. Auch amerikanische Künstler kamen auf ihre Kosten. Frederic Church und Albert Bierstadt - bekannt als Luministen für ihre Betonung von Atmosphäre und Licht - wandten sich von der Romantik der Alten Welt ihrer Vorgänger, der Hudson River School, ab und befürworteten einen neuen Realismus, der auf einer fast wissenschaftlichen Liebe zum Detail beruhte.

Musik und Drama. In geringerem Maße machten sich amerikanische Musiker und Dramatiker in den 1850er Jahren bemerkbar. Stephen Foster schrieb seine außerordentlich populären Songs, darunter den dauerhaften Favoriten „Old Folks at Home“ (1852). Gleichzeitig interessierten sich die Amerikaner für die Volksmusik, die den Wurzeln des amerikanischen Jazz, des Blues, der Country- und Westernmusik sowie des Rock'n'Roll zugrunde liegt. Während die Amerikaner in den meisten Fällen immer noch Stücke aus dem Ausland zu bevorzugen schienen, war das beliebteste Stück der Ära George Aikens Bühnenadaption von Onkel Toms Hütte, das 1852 eröffnet wurde. Es spielte noch 1880 landesweit vor überfüllten Häusern.

Amerikanische Stimme, amerikanische Vision. Allen diesen Werken gemeinsam war ihre Amerikanität. Frühere amerikanische Schriftsteller und Künstler hatten Themen und Themen der Neuen Welt verwendet, sie jedoch durch Nachahmungen von Stilen der Alten Welt präsentiert. Hawthorne, Melville, Thoreau und Whitman sprachen mit amerikanischen Stimmen über Amerika, sahen die Nation mit amerikanischen Augen und schufen eindeutig amerikanische literarische Formen. Obwohl ihr großer Beitrag zu amerikanischen Briefen durch altmodisches Melodram beeinträchtigt wird, hat Stowe hineingegossen Onkel Toms Hütte mit den Manieren und der Sprache einer Region. Sie war in der Tat eine frühe Autorin des Genres der lokalen Farbromane, das nach dem Bürgerkrieg populär wurde und das Leben in Neuengland darstellte Oldtown Leute (1869). Fosters Lieder teilen die Aufmerksamkeit für den regionalen Dialekt sowie den nostalgischen Ton, der in vielen lokalen Farbschriften zum Ausdruck kommt. In den 1850er Jahren reiste Church nach Maine, während Bierstadt Zeit im Westen verbrachte. In den 1870er Jahren feierten sie - und ihr Kollege Thomas Moran, der den Westen in den frühen 1870er Jahren zum ersten Mal sah - die unberührte Schönheit der amerikanischen Wildnis und malten Panoramalandschaften, die ihren Sinn für die endlosen Möglichkeiten des amerikanischen Lebens vermittelten. Ihre künstlerische Vision wurde manchmal mit dem Glauben der Transzendentalisten an die Existenz einer vollkommen höheren Wahrheit verglichen, die durch die Intuition, das „innere Auge“ des Geistes, ersichtlich werden kann.

Ernüchterung. Doch der amerikanische Optimismus ließ bereits nach. Die Debatten über die Sklaverei wurden im Verlauf der 1850er Jahre immer hitziger und die Nation ging in Richtung Krieg. Ein großer Transzendentalist, Ralph Waldo Emerson, der Prophet der literarischen Unabhängigkeitserklärung Amerikas, schrieb immer weniger. Während Thoreau und Whitman sich zu seinem transzendentalen Optimismus bekennen, wurden ihre Ansichten durch aktuelle Ereignisse gemildert. Zu der Zeit, als er veröffentlichte Drum-Taps 1865 nahm Whitman, der stark von dem Leiden beeinflusst war, das er als freiwillige Krankenschwester während des Bürgerkriegs sah, eine düsterere Sicht auf das Schicksal seiner Nation. Hawthorne und Melville hatten den Optimismus der Transzendentalisten nie geteilt. Was Melville in den Schriften seines Freundes und Mentors Hawthorne bewunderte und identifizierte, war eine „große Macht der Schwärze“, die ihre Stärke „dem kalvinistischen Sinn für angeborene Verderbtheit und Erbsünde“ verdankte. Beide Männer sahen die menschliche Existenz als wesentlich tragisch an, und als der Krieg die Nation auseinander riss, begann ihre Vision zu überwiegen.

Regionalismus. Am Ende des Krieges waren große Visionen des amerikanischen Schicksals aus der Mode gekommen. Die beliebtesten Romane waren Romane und Kurzgeschichten, die sich auf eine bestimmte Region konzentrierten, nicht auf die Nation als einheitliches Ganzes, wie es Whitman getan hatte Song of Myself. Lokale Farbromane waren oft von einer sentimentalen Sehnsucht nach einer ländlichen Vergangenheit erfüllt, die durch die rasche Industrialisierung, die den Krieg begleitet hatte, oder nach der südlichen Lebensweise, die der Krieg zerstört hatte, für immer verloren gegangen war. Anstelle von Whitmans heldenhaftem Amerikaner standen überlebensgroße Charaktere, die manchmal mit herablassendem Humor behandelt wurden, wie in der westlichen Fiktion von Bret Harte oder Samuel Langhorne Clemens (Mark Twain). Ein ähnlicher Trend konnte in der Kunst festgestellt werden. Während die Luministen noch aktiv waren und ein bewunderndes Publikum hatten, verlagerte sich der öffentliche Geschmack in Richtung der romantisierten Genre-Malerei, die - wie die Fiktion in lokalen Farben - oft von Sentimentalität und Nostalgie für die Vergangenheit durchdrungen war.

Der Aufstieg des Realismus. Gleichzeitig entstand jedoch in Amerika eine neue literarische Bewegung. Obwohl sie erst in den 1880er Jahren und danach die Höhepunkte ihrer Kunst erreichten, produzierten drei große amerikanische Realisten in den 1870er Jahren Romane, die das Versprechen zukünftiger Größe zeigten. Diese Bücher enthalten Die Abenteuer von Tom Sawyer (1876) von Samuel Langhorne Clemens, Die amerikanische (1877) von Henry James und Ihre Hochzeitsreise (1872) von William Dean Howells. Diese Autoren boten keine Visionen von amerikanischem Heldentum. Stattdessen betrachteten sie das Leben so, wie es wirklich gelebt wurde, und bei der Darstellung des amerikanischen Charakters fanden sie viel zu kritisieren und zu bewundern. In der Kunst Winslow Homer, der als Kriegsillustrator für begonnen hatte Harper's Weekly, begann in einem Stil zu malen, den Henry James 1875 als „perfekten Realismus“ bezeichnete, der manchmal zu „verdammt hässlichen“ Ergebnissen führte. Homers Realismus und der seines Zeitgenossen Thomas Eakins schockierten in den 1870er Jahren viele Zuschauer, aber in den 1880er Jahren war klar, dass Realismus sowohl in der Kunst als auch in der Fiktion der Stil der Zukunft war.