1754-1783: Recht und Gerechtigkeit: Überblick

Besteuerung der Kolonien. Die Regulierung des Handels und der Einfuhrzölle waren ineinandergreifende Elemente der britischen imperialen Struktur. Der Handel zwischen kolonialen Kaufleuten und nicht britischen Häfen sowohl in Europa als auch in Westindien war während des französischen und indischen Krieges auf ein skandalöses Niveau angewachsen. Die Kolonisten handelten nicht nur mit den Feinden Großbritanniens, sondern vermieden im Allgemeinen auch die Zahlung von Einfuhrzöllen. Während das Kriegsende eine Art illegalen Verhaltens beseitigte, hatten sich Schiffseigner und Kaufleute an die Umgehung der Steuergesetze gewöhnt. Der Zeitraum von 1759 bis 1776 war geprägt von einer Reihe von Bemühungen Großbritanniens, die Durchsetzung der Handelsgesetze zu verschärfen und die Einnahmensammlung zu erhöhen. Jede dieser Bemühungen stieß auf Widerstand, der sich bald in Begriffen wie "Freiheit" und "Rechte englischer Untertanen" verhüllte. William Pitts Rundschreiben von 1760, in dem er die Kolonialgouverneure aufforderte, die Importe aus Französisch-Westindien einzustellen; die Ausweitung der Verwendung von Unterstützungsschreiben im Jahr 1761 zur Suche nach geschmuggelten Waren; und das Zuckergesetz von 1763 stimmten alle mit der kaufmännischen Theorie überein, dass der Handel das Reich zusammenhält und dass die Einnahmen aus diesem Handel die Regierung und Verteidigung des Reiches finanzierten.

Das Briefmarkengesetz. Die Verabschiedung des Briefmarkengesetzes im Jahr 1765 und die koloniale Reaktion auf dieses Gesetz markierten den Wendepunkt im Steueransatz des Parlaments und im Verhältnis der Kolonisten zum Mutterland. Vor der Stempelsteuer erhoben die Kolonialversammlungen Steuern zur Unterstützung der Kolonialregierungen. Die britische Regierung erhöhte die Einnahmen nur indirekt aus Einfuhr- und Ausfuhrzöllen, die von Händlern an den Zollsammler gezahlt wurden, und gab sie dann in Bezug auf die Preise der diesen Zöllen unterworfenen Waren an den Endverbraucher weiter. Die Stempelsteuer war der erste Versuch des Parlaments, eine direkte Steuer auf die Kolonisten zu erheben. Das Parlament konzentrierte sich bei der Debatte über die Verabschiedung der Stempelsteuer auf die Notwendigkeit, die Einnahmen zu erhöhen, um den jüngsten Krieg gegen Frankreich zu finanzieren, und erkannte nicht die Bedeutung, die die Kolonisten diesem Unterschied zwischen direkten und indirekten Steuern beimessen. Die Kolonisten sahen die Steuer als äußerst bedeutsam an - nicht so sehr für die Einnahmen, die sie erwirtschaften würde, sondern für den Präzedenzfall, den sie schaffen würde - als die erste Ausübung der Steuermacht in den Kolonien durch das Parlament.

Ausfallen. Die Kolonialversammlungen entwarfen sofort Resolutionen und Petitionen, in denen die Aufhebung des Briefmarkengesetzes gefordert wurde. Die Petitionen wurden ignoriert. Die Bemühungen, britische Waren zu boykottieren, begannen sich zu entwickeln, und der Widerstand wurde bald stärker. Im August kam es zu den ersten Unruhen, als Steuereintreiber bedroht und in einigen Fällen zum Rücktritt gezwungen wurden. Der Stamp Act Congress trat im Oktober in New York zusammen, und die Delegierten entwarfen eine weitere Petition an den König. Es war jedoch die Breite des gewaltsamen Widerstands gegen das Gesetz und nicht die Petitionen, die das Parlament davon überzeugten, die Steuer aufzuheben. Die Aufhebung des Briefmarkengesetzes stärkte das Vertrauen der Kolonisten in ihre eigene Macht. Das Parlament war anderer Ansicht: Gleichzeitig hob es das Briefmarkengesetz auf, verabschiedete das Deklarationsgesetz und bekräftigte seine Befugnis, Steuern auf die Kolonisten zu erheben.

Die Townshend-Pflichten. Das Parlament kehrte zum Ansatz der indirekten Steuer zurück, um die Einnahmen aus den Kolonien zu erhöhen. Die Townshend-Zölle waren höher als frühere Zölle und deckten eine breite Palette von Waren ab. Die Einnahmenrückstellungen gingen mit einer erhöhten Verwaltungsstruktur und zusätzlichen Gerichten einher, bei denen handelsbezogene Streitigkeiten beigelegt werden konnten. Die Kolonisten reagierten mit erneuten Boykotten britischer Waren. Händler in fast allen Kolonien stimmten zu, keine britischen Waren zu importieren. Die Boykotte waren ziemlich effektiv und führten zu enormen Rückgängen der britischen Exporte in die Kolonien. Das Parlament reagierte auf den Druck britischer Kaufleute und hob 1770 alle Townshend-Pflichten mit Ausnahme des Tee-Zolls auf.

Das Massaker von Boston. Gelegentliche Gewaltausbrüche in Boston, die manchmal mit Mob-Bemühungen zur Durchsetzung des Boykotts von Importen zusammenhängen, veranlassten den Kolonialgouverneur, die Entsendung britischer Truppen zur Wahrung des Friedens zu fordern. Die Truppen kamen 1768 an und waren ebenso eine Quelle der Irritation wie die Bewahrer des Friedens. Eine Konfrontation mit einer widerspenstigen Menge provozierte das Massaker von Boston im Jahr 1770.

Kommunikation. Jeder Versuch Großbritanniens, mehr Kontrolle über die Kolonien auszuüben oder mehr Einnahmen zu erzielen, stieß auf Widerstand. Es gab nicht nur Widerstand in jeder Kolonie, sondern es gab auch ein sich entwickelndes Kommunikationsmuster zwischen den Kolonien, um ihre Bemühungen zu koordinieren. Der Stamp Act Congress, John Dickinsons "Letters from a Pennsylvania Farmer", der Rundbrief von Samuel Adams aus dem Jahr 1768, die Missiven unter den Kolonialhändlern, die zu den Nichtimportvereinbarungen führten, die Bildung von Korrespondenzausschüssen und die beiden Kontinentalkongresse spiegelten a natürlicher Fortschritt der Kommunikation und Zusammenarbeit, der die Kolonien dazu veranlasste, die Notwendigkeit der Vereinigung zu erkennen.

Anwaltschaft. Das enorme Wachstum des Handels in dieser Zeit förderte die Entwicklung der Städte und Gemeinden sowie die Erweiterung der Grenze nach Westen. Die Gesellschaft wurde immer komplexer und erforderte kompetente Anwälte. Berufsführer drängten darauf, das Studium der Rechtswissenschaften zu formalisieren. Einige angehende Anwälte dienten als Auszubildende zu etablierten Anwälten; einige studierten an den Inns of Court in London; und einige lesen das Gesetz selbst. Ob einer dieser Wege zu einer besseren Bildung führte als ein anderer, war Gegenstand laufender Debatten. Viele prominente Anwälte drängten auch darauf, dass die Anforderungen für die Zulassung zur Anwaltschaft strenger werden. In mehreren Kolonien forderten die Gerichte eine Prüfung, in der Regel in Form von Interviews mit bereits zugelassenen Anwälten, bevor ein neuer Anwalt vor diesem Gericht erscheinen konnte.

Überarbeitungen. Vor der Revolution bezog jede Provinzregierung ihre Befugnisse aus königlichen Urkunden. Theoretisch bestanden diese Regierungen bis frühestens zur formellen Unabhängigkeitserklärung im Juli 1776. Viele Provinzregierungen waren jedoch bereits vor diesem Datum in Unordnung oder funktionierten überhaupt nicht. Der Zweite Kontinentalkongress erkannte die Verschlechterung der Regierungsstruktur an und bereitete sich auf die unvermeidliche Unabhängigkeit vor. Am 15. Mai 1776 verabschiedete er eine Resolution, in der er „den jeweiligen Versammlungen und Konventionen der Vereinigten Kolonien empfahl, wo keine Regierung ausreichte, um die Erfordernisse ihrer Angelegenheiten zu erfüllen bisher festgelegt “, dass sie neue Regierungen verabschieden. Einige Kolonien führten einfach ihre Provinzurkunden fort und änderten so wenig, wie sie brauchten, um den Bruch mit Großbritannien widerzuspiegeln. Andere Kolonien bildeten Konventionen zur Ausarbeitung neuer Verfassungen. Einige, wie Virginia, haben umfassende Überprüfungen und Überarbeitungen ihres gesamten Gesetzes vorgenommen.